Forma media del tórax neandertal (azul) comparado con el de H. sapiens (rojo), estudiado a nivel de caja torácica superior (costilla 1), media (costilla 5) e inferior (costilla 11). /Journal of Human Evolution.

El tórax de los neandertales estaba adaptado a un mayor consumo de oxígeno

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Investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales y la Universidad Autónoma Madrid (UAM) han confirmado que el tórax del Hombre de Neandertal era considerablemente más amplio en su parte inferior que el del Homo sapiens, lo que estaría ligado a un mayor consumo de oxígeno. Los resultados se basan en el análisis de restos fósiles de la cueva de El Sidrón (Asturias).

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Utilizando técnicas como morfometría geométrica 3D, han podido conocer cómo era el tórax del hombre de neandertal

UAM / El Homo neanderthalensis es un pariente extinto del Homo sapiens que ha estado en el foco de la comunidad científica desde hace más de 150 años. Uno de los factores biológicos que más le caracterizan es su gran masa muscular. Esta, según los especialistas, conllevaría un aporte de aire al organismo también grande, ya que el tejido muscular es un gran consumidor de O2.

Este alto consumo de oxígeno debería verse reflejado en la caja torácica. Sin embargo esto no se ha podido aún comprobar mediante métodos tradicionales, ya que las costillas y vértebras aparecen generalmente fragmentadas o deformadas en el registro fósil.

Ahora, paleoantropólogos de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) y del Museo Nacional de Ciencias Naturales (MNCN), utilizando técnicas como morfometría geométrica 3D, han podido conocer cómo era el tórax del hombre de neandertal.

Los especialistas estudiaron más de 100 restos torácicos (costillas y vértebras) del yacimiento de El Sidrón (Asturias, España), junto con restos de otros Neandertales (Kebara 2, Shanidar 3, Tabun 1, La Chapelle-aux-Saints). Los resultados fueron publicados en el Journal of Human Evolution.

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Reconstrucción virtual

Después de una tarea de reconstrucción de costillas y vértebras mediante técnicas 3D, los autores llegaron a la conclusión de que los neandertales estarían caracterizados por una caja torácica relativamente más corta y que sería más amplia en su parte inferior que en Homo sapiens (ver figura).

Los neandertales estarían caracterizados por una caja torácica relativamente más corta y que sería más amplia en su parte inferior que en Homo sapiens

“Como el diafragma, uno de los músculos más involucrados en la respiración, se sitúa en la parte inferior del tórax, una expansión de esta zona podría conferir a los neandertales una mayor potencia respiratoria y una mayor entrada de aire en el organismo debido a una mayor contribución diafragmática”, asegura el coautor Daniel García Martínez, del Laboratorio de Morfología Virtual del MNCN y doctorado por la UAM.

“Esta mayor entrada de aire en el organismo sería totalmente coherente con la necesidad de un mayor aporte de O2 al organismo debido a que su masa muscular era mayor que en nuestra propia especie”, añade el investigador.

El porqué de la mayor masa muscular en neandertales es algo controvertido a día de hoy. Algunos autores piensan que podría ser una adaptación a la lucha cuerpo a cuerpo contra grandes presas; otros piensan que esta podría proporcionar una aislación térmica en los neandertales, ya que vivían en Europa en momentos en que la temperatura media anual era muy baja. Otros, por su lado, opinan que dicho carácter podría ser debido simplemente a la deriva génica.

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Referencia bibliográfica: 
García-Martínez, D., Bastir, M., Huguet, R., Estalrrich, A., García-Tabernero, A., Ríos, L., Cunha, E., de la Rasilla, M., Rosas, A., 2017. The costal remains of the El Sidrón Neanderthal site (Asturias, northern Spain) and their importance for understanding Neanderthal thorax morphology. Journal of Human Evolution 111, 85-101.
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