En 1801 hacía una demostración de su invento ante Napoleón, que se mostró entusiasmado y nombró a Volta conde y senador del reino de la república Cisalpin

Tal día como hoy… 18 de febrero de 1745, nacía Alessandro Volta

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El 18 de febrero de 1745, nacía en Como (Italia) Alessandro Volta, físico y químico italiano, inventor y constructor de la primera pila química suministradora de carga eléctrica. La unidad de potencial eléctrico del Sistema Internacional de Unidades lleva el nombre de «voltio» en su memoria.

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CV / Alessandro Giuseppe Antonio Anastasio Volta era hijo de una familia noble de Como -por entonces perteneciente al Ducado de Milán-, y recibió una esmerada formación en el colegio de los jesuitas de su ciudad natal, inclinándose desde muy pronto por la física y los fenómenos naturales, muy concretamente por el estudio y la experimentación del fenómeno de la electricidad.

A los 18 años ya llevaba a cabo experimentos eléctricos y mantenía correspondencia con los principales estudiosos de la electricidad europeos

Su familia quería que se convirtiera en abogado o en sacerdote. Al no estar interesado por lo uno ni por lo otro, optó por abandonar los estudios y centrarse en estudiar por su cuenta los fenómenos eléctricos. A los 18 años ya llevaba a cabo experimentos eléctricos y mantenía correspondencia con los principales estudiosos de la electricidad europeos.

En 1767, con veintidós años, le escribió sus observaciones sobre la electricidad al profesor de física de la Universidad de Turín, Giovanni Beccaria, que las rechazó por heterodoxas. En respuesta, Volta escribió el ensayo ‘De vi attractiva ignis electrici ac phaenomenis inde pendentibus’ –Sobre la fuerza atractiva del fuego eléctrico-, que publicó en 1769 y contiene los fundamentos de su teoría de la electricidad. Nombrado profesor del colegio real de Como, en 1778 aisló el gas metano. Este mismo año accedía a la cátedra de física de la Universidad de Pavía.

Utilizando electroscopio y condensador, detectó que entre dos metales distintos se producía un desequilibrio eléctrico, que cuantificó y al que llamó tensión. A partir de este descubrimiento, logró incrementar estos desequilibrios multiplicándolos mediante sucesivas cadenas de conductores en contacto. Perfeccionando este procedimiento, en el año 1800 consiguió construir la primera pila eléctrica, es decir, un generador de corriente. Al año siguiente, hacía una demostración de su invento ante Napoleón, que se mostró entusiasmado y nombró a Volta conde y senador del reino de la república Cisalpina. La Royal Society avaló también su descubrimiento. Tras la caída de Napoleón, el emperador de Austria le nombró profesor de la Universidad de Padua.

En el año 1800 consiguió construir la primera pila eléctrica, es decir, un generador de corriente

Su primera pila consistía en una serie de pares de discos de zinc y de cobre (posteriormente de plata) apilados, separados por trozos de fieltro empapados de salmuera, y unidos por un circuito exterior. Al estar dispuestos en serie, se podía aumentar la tensión a voluntad.

La pila de Volta resolvió además la vieja controversia que había mantenido con su amigo Luigi Galvani (1737-1798). Galvani había descubierto lo que se denominó la electricidad animal –bioeletcrogénesis-, al comprobar que el contacto de dos metales diferentes con el músculo de una rana originaba una corriente eléctrica. Volta defendió que el tejido animal no era necesario para generar electricidad. Todo ello sin desmerecimiento de Galvani, que fue también un destacado físico y médico, precursor de la neurofisiología.

Alessandro Volta murió el 5 de marzo de 1827, a la edad de 77 años, en la hacienda de su propiedad en Camnago, vecindad de Como, a la edad de 77 años. De su primera pila a las actuales va un buen trecho, pero no hay dos sin uno, y a él le debemos la primera. Bueno es recordarlo.

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