Alimentos espaciales

MELiSSA investiga la manera de producir comida, agua y oxígeno en las misiones tripuladas de larga duración, con suministros limitados / ESA

“Nosotros miramos hacia el futuro. Démosle a MELiSSA otros 25 años”

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Un peculiar paquete fue entregado en un hotel de Pekín, China, en 1989. Contenía un lote de algas verdeazules destinadas a pasar cinco días en el espacio, en una cápsula. Era el comienzo del proyecto MELISSA, dirigido por la ESA.

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ESA / Las algas sobrevivieron a su viaje alrededor del mundo, y un cuarto de siglo después los equipos están a punto de poner a prueba un ecosistema completamente cerrado que albergará seres vivos casi sin la entrada de recursos del exterior, o de generar residuos. La instalación se encuentra en Barcelona.

En el transcurso del proyecto MELiSSA se han generado empresas spin-off dedicadas a purificar el agua con escaso gasto energético, mejora del proceso de fabricación de vino y creación de nuevos alimentos para astronautas.

MELiSSA / ESA
MELiSSA / ESA

MELiSSA, acrónimo en inglés de Sistema de Soporte Vital Micro-Ecológico Alternativo, investiga la manera de producir comida, agua y oxígeno en las misiones tripuladas de larga duración, con suministros limitados. El objetivo es dar soporte a la exploración tripulada del Sistema Solar, así como aportar respuestas a los acuciantes retos que se plantean también en la Tierra.

“MELiSSA es una muestra de que hacemos las cosas bien”, dice Franco Ongaro, Director de Gestión Técnica y de Calidad de la ESA.

En MELiSSA trabajan científicos de numerosas disciplinas, además de implicar a una amplia comunidad de compañías, universidades y centros de investigación de todo el mundo. El proyecto ha generado ya más de 200 trabajos en revistas científicas.

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Un ciclo productivo

Si bien MELiSSA está destinada a dar soporte a los astronautas en las misiones de larga duración, algunos de sus resultados se disfrutan ya en la Tierra. Los sensores de biomasa desarrollados para MELiSSA están siendo aprovechados por los vinateros, así como los sistemas de purificación de agua, entre otros desarrollos.

Una nueva instalación está siendo puesta a punto ahora en Barcelona, España, para demostrar que es posible producir alimentos, aire y agua mediante procesos biológicos, sin apenas residuos ni la entrada de recursos externos.

“Esta instalación de alta tecnología cumple los estándares de calidad más exigentes”, dice Christophe Lasseur, Jefe de Proyecto de la ESA. “Lo que hacemos es la esencia del desarrollo sostenible: reciclaje, recuperación del agua y ecología industrial”.

“En este momento estamos preparando experimentos para la Estación Espacial Internacional”

“En este momento estamos preparando experimentos para la Estación Espacial Internacional”.

El astronauta de la ESA Andreas Mogenssen volará en mayo en una misión de 10 días, y se llevará aperitivos de proteínas elaborados con el alga Spirulina. Poco después, el astronauta de la ESA Tim Peake ensayará en la Estación un bioreactor que demostrará el uso de algas en sistemas de soporte vital. Las algas tienen potencial para generar tanto aire respirable como alimentos para los astronautas.

“Nosotros miramos hacia el futuro. Démosle a MELiSSA otros 25 años”, concluye  Christophe.

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