Anders Celsius

Anders Celsius / Wikimedia

Tal día como hoy… 27 de noviembre de 1701 nacía Anders Celsius

 

El 27 de noviembre de 1701 nacía en Upsala (Suecia) Anders Celsius, físico y astrónomo, conocido principalmente por haber ideado la escala de medición de temperatura centesimal, que lleva el nombre de «Celsius» en su memoria. Ello no obstante, fue su compatriota, y también eminente científico, Carlos Linneo quien dejó la escala centígrada tal como la conocemos actualmente.

 

CV / Anders Celsius era sobrino de Otto Celsius, catedrático de la Universidad de Upsala y fundador de la escuela sueca de botánica. Estudió en esta misma universidad, especializándose en física y llegando a profesor titular de astronomía a partir de 1730, con solo 29 años.

En 1733 publicó una obra con 316 observaciones de auroras boreales, defendiendo que eran un fenómeno atmosférico

En 1733 publicó una obra con 316 observaciones de auroras boreales, defendiendo que eran un fenómeno atmosférico. En 1736 dirigió una expedición a Laponia para medir el arco de meridiano, confirmando la teoría de Newton según la cual la Tierra se achataba por los polos. Se encargó también de la supervisión científica de la construcción del observatorio de Upsala, del que fue nombrado director en 1740.

La razón principal por la cual ha pasado a la historia es la invención de la escala centesimal del termómetro, lo que hoy llamamos grados «centígrados», y la aplicación de termómetros con mercurio. El termómetro era ya por entonces un dispositivo conocido desde antiguo, pero sus gradaciones habían sido muy variadas y caprichosas; o lo que es lo mismo, basadas en criterios muy dispares según el caso. Básicamente, se consideraba calibrado como «frío» cuando se situaba en una cueva, y «caliente» cuando estaba expuesto a los rayos del Sol. Entre el mínimo y el máximo, se establecía la gradación. Como es de suponer, las distintas escalas que surgían eran de lo más variadas.

Gabriel Daniel Fahrenheit / Wikimedia

A principios del siglo XVIII, el alemán Daniel Gabriel Fahrenheit, por un lado, y el francés René Antoine F. de Réamur, por el otro, habían establecido una gradación basada en dos referentes, la temperatura del agua en sus respectivos puntos de fusión y de ebullición. Farenheit estableció el punto de fusión en 32 grados, y el de ebullición en 212. Una gradación que hoy nos podría parecer estrambótica y pintoresca por su arbitrariedad, pero cuya razón obedece, al parecer, al criterio seguido por Fahrenheit para establecer las referencias, evitando las temperaturas negativas.

Estableció como cero grados la temperatura más baja que pudo medir, y como 100 grados la temperatura del cuerpo humano. La más baja la determinó en su ciudad, Danzig –entonces Prusia, hoy Gdansk, Polonia-, en el invierno de 1708 a 1709: 0ºF que se corresponderían con nuestros -17,5ºC. Los 100ºF, la temperatura humana –en realidad 96ºF, nuestros 36,5ºC- se la tomó él mismo un día que tenía fiebre, de ahí la diferencia entre los 96ºF y los 100ºF. Entre este cero y este cien, estableció la escala, resultando ser la temperatura de fusión del agua 32ºF, y la de ebullición de 212ºF –nuestros 100ºC-. A su vez, Réamur sí se basó en los puntos de fusión y ebullición como criterios de referencia, y estableció la temperatura de fusión en cero grados, pero la de ebullición en ochenta.

Celsius decidió aplicar una escala centesimal, entre cero y cien, pero con una curiosa particularidad: cien grados era la temperatura de fusión y cero la de ebullición

Celsius decidió aplicar una escala centesimal, entre cero y cien, pero con una curiosa particularidad: cien grados era la temperatura de fusión y cero la de ebullición, a la inversa que en la actualidad. Así que cuando la temperatura «bajaba», hacía más calor, y cuando subía, más frío. Linneo la invirtió unos años después, y quedó como hasta hoy en día.

La escala de medición Celsius sigue siendo la más difundida, aunque la escala Fahrenheit sigue siendo la más popularmente utilizada en los EEUU y algunos países anglosajones. Ambas, Celsius y Fahrenheit, han sido progresivamente desplazadas del uso científico por la escala Kelvin, basada en la escala Celsius, pero con el Cero absoluto en 273,15ºC bajo cero, es decir 0ºK= -273,15ºC.

Anders Celsius falleció el 25 de abril de 1744, a los 42 años de edad, víctima de la tuberculosis.

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