El canal de Panamá unió dos océanos. Hacia el este (arriba de la imagen) el mar Caribe (O. Atlántico) y abajo a la izquierda el océano Pacífico). (Imagen NASA)

Tal día como hoy… 20 de febrero de 1522, Carlos V encargaba un estudio para crear el canal de Panamá

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El 20 de febrero de 1522, Carlos V disponía que se llevara a cabo un estudio de viabilidad para la construcción de un canal navegable entre los océanos Atlántico y Pacífico en el istmo de Panamá. Es el primer encargo de un proyecto que no llegó a realizarse hasta 392 años más tarde, el 15 de agosto de 1914, con el actual canal de Panamá.

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La idea se desestimó, no solo por razones técnicas y económicas, sino también por el enrarecimiento de la situación en Europa, que alteró las prioridades políticas del emperador

CV / Ciertamente era una prioridad estratégica: el oro del Perú se transportaba por mar hasta Panamá, y de allí por tierra hasta el Caribe, donde se embarcaba de nuevo. Pero es dudoso que hubiera en Europa capacidad para acometer una empresa de tal envergadura con los medios disponibles en aquellos tiempos. La superación de los desniveles orográficos requería la construcción de esclusas, y si bien es cierto que los chinos las utilizaban en sus canales, por lo menos desde el siglo X, la tecnología disponible en Europa para este tipo de obras se encontraba todavía en una fase más incipiente.  En cualquier caso, la idea se desestimó, no solo por razones técnicas y económicas, sino también por el enrarecimiento de la situación en Europa, que alteró las prioridades políticas del emperador.

Mención especial merecen las opiniones del jesuita y cartógrafo José Acosta, en cuyo informe se opuso a la construcción del canal amparándose en la siguiente argumentación: «Algunas personas han hablado de excavar este terreno de seis leguas y unir un mar con el otro […]. Eso sería inundar la tierra porque un mar está más bajo que el otro». Efectivamente, sí, un mar está más bajo que el otro, solo que el desnivel es de unos 20 cm. Otra cosa son los 24 metros que han ascender y descender los barcos mediante esclusas –en el canal actual-, pero no parece que el bueno de Acosta se refiriera a esto.

Lo que sí se llevó a cabo -a iniciativa de Gaspar de Espinosa, un colono enriquecido- fue una más modesta optimización de la ruta por el istmo, mediante la construcción de un camino desde la ciudad de Panamá hasta Las Cruces y, desde allí, aprovechar la navegabilidad del río Chagres hasta el Caribe y Portobelo. Esta fue la ruta que se siguió durante los siglos siguientes. Aún en 1848 fue utilizada por los colonos norteamericanos que se desplazaban del este al oeste de los Estados Unidos durante la fiebre del oro en California.

Hubo un nuevo intento en tiempos de Felipe III. Se contrató a ingenieros holandeses –desde siempre expertos en esclusas y diques por razones obvias- para el estudio de un posible canal, pero el Consejo de Indias ya no estaba por la labor y la Iglesia tampoco. Con la decadencia de la monarquía española, la idea fue cayendo en el olvido… Con algunas excepciones, como la expedición escocesa al «Tapón» de Darién.

El primer intento de ejecución material de un canal navegable en Panamá lo llevó a cabo Ferdinand de Lesseps, pero los imprevistos dejaron al proyecto en bancarrota, y la obra se abandonó

Los escoceses habían sido expulsados por los holandeses y los suecos de sus colonias norteamericanas, y decidieron resarcirse ocupando el sur de Panamá con la intención de establecer una ruta naval para comerciar con China y Japón que les abriera nuevos mercados. Desembarcaron en 1698 y fundaron Nueva Edimburgo, pero el clima tropical acabó con la mayoría de la expedición y los supervivientes se fueron con lo puesto. Una segunda expedición en 1700 fue rechazada militarmente. No está claro que su idea fuera la construcción de un canal, sino más probablemente una ruta similar a la española, más al sur.

En el siglo XIX se retomó de nuevo la idea de un canal, pero no en Panamá, sino en Nicaragua, remontando desde el Caribe el río San Juan hasta el lago Nicaragua, y de allí un canal al nivel del mar hasta el Pacífico. Francia y los Estados Unidos se interesaron por el proyecto, pero también lo desestimaron. Este canal se está construyendo en la actualidad.

El primer intento de ejecución material de un canal navegable en Panamá lo llevó a cabo Ferdinand de Lesseps –constructor del canal de Suez-, pero los sobrecostes imprevistos dejaron a su promotor y al proyecto en bancarrota, y la obra se abandonó. Fue entonces cuando los Estados Unidos tomaron la iniciativa. Primero segregaron militarmente el istmo de Colombia y crearon el estado satélite de Panamá. Solventados de cuajo los problemas políticos, el camino quedaba definitivamente expedito para la definitiva construcción  de un canal que uniera el Atlántico y el Pacífico. Pero esta ya sería otra historia.

 

Construcción de esclusas en el canal en 1913 / PanamaCanal1913.jpg: Marine, Thos. (Thomas) , photographer derivative work: Durova at en.wikipedia – PanamaCanal1913.jpg

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También un 20 de febrero se cumplen estas otras efemérides

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