Los hallazgos contradicen informes anteriores según los cuales las células madre embrionarias son inestables y están predispuestas a diferenciarse.

Científicos europeos desvelan un enigma en relación a las células madre embrionarias

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Europa es un motor para la investigación y la tecnología, y ahora un estudio europeo ha revelado que las propiedades de las células madre embrionarias se ven afectadas por las condiciones del cultivo donde crecieron.

Imagen: Cordis

En su innovador estudio, un equipo europeo de investigadores analizó el crecimiento de las células madre embrionarias en un estado indiferenciado puro. La avanzada tecnología de secuenciación empleada les permitió analizar la expresión génica (el transcriptoma) y las variaciones de la cromatina (el epigenoma).

El estudio, publicado en la revista Cell, fue respaldado por cuatro proyectos financiados por la UE: Heroic, Plurisys, Eurosystem y ATLAS. Los resultados revelan diferencias clave entre células madre puras y células madre embrionarias cultivadas en el laboratorio.

¿Por qué las células madre embrionarias se mantienen pluripotenciales? Algunos científicos han investigado este misterio. Un equipo de investigadores alemanes, neerlandeses e ingleses proporciona respuestas clave sobre la regulación de las células y las condiciones óptimas para su crecimiento.

Los hallazgos contradicen informes anteriores según los cuales las células madre embrionarias son inestables y están predispuestas a diferenciarse. Esta información podría llevar al desarrollo de tratamientos nuevos y eficaces.

Los investigadores, pertenecientes al Centro para las ciencias de la vida moleculares de Nimega (NCMLS) y de la Universidad Radboud (Países Bajos), así como al Centro Wellcome Trust de investigación sobre células madre, el Instituto de células madre, la Universidad de Cambridge (Reino Unido) y la Universidad Técnica de Dresde (Alemania), confirmaron que el análisis del transcriptoma permite identificar los genes que se activan y los que se silencian en el interior de las células. Gracias a este método, calcularon también el grado de activación de los genes. Por su parte, el estudio del epigenoma permite conocer la regulación de los genes.

Este estudio, además, descubrió el mecanismo por el cual las células madre embrionarias mantienen su capacidad de diferenciarse en diversos tipos celulares, lo que los expertos denominan células pluripotenciales.

Gracias a este estudio, los científicos obtuvieron información clave para la creación de un tipo novedoso de células madre pluripotenciales humanas similares a las células madre embrionarias de ratón. El equipo piensa que los datos representan la base de la pluripotencialidad.

Austin Smith, coordinador de Eurosystem («Consorcio europeo para la biología sistemática de las células madre»), comentó acerca de los resultados del estudio: «Estos descubrimientos muestran que aún queda mucho por averiguar sobre las células madre. También apuntan hacia la existencia de una diferencia esencial entre las células madre embrionarias verdaderas aisladas de ratones y las células madre humanas de las que se dispone en la actualidad, que son menos puras y más inestables».

Heroic («Organización reguladora epigenética de alto rendimiento en la cromatina») recibió 12 millones de euros en el contexto de «Ciencias de la vida, genómica y biotecnología aplicadas a la salud» del Sexto Programa Marco (6PM). Plurisys («Enfoques de biología de sistemas para entender la pluripotencialidad celular») está respaldado por el tema de Salud del Séptimo Programa Marco (7PM) con una dotación de 2,97 millones de euros.

En el tema de Salud del 7PM se amparan también Eurosystem, dotado con 12 millones de euros, y ATLAS («Desarrollo de tecnologías láser y prototipos para la realización de análisis de inmunoprecipitación de cromatina del genoma completo»), que contó con casi 3 millones de euros.

Henk Stunnenberg, director de uno de los grupos de investigación que llevaron a cabo este estudio y coordinador de Heroic, dirige ahora el proyecto Blueprint («Un mapa de epigenomas de células hematopoyéticas»), al que se otorgaron casi 30 millones de euros en virtud del tema de Salud del 7PM con el propósito de investigar los epigenomas y su función en los procesos y mecanismos biológicos esenciales en individuos sanos y enfermos.

Según Stunnenberg: «La epigenética -instrucciones de regulación sobre el genoma- de las células madre embrionarias puras muestra unas características sorprendentes e inesperadas, especialmente en los genes embrionarios. Esto insta a replantearse los modelos actuales.»