Efectos de la biodiversidad sobre los arrecifes de coral

Banco de peces pastando en un arrecife de coral/José Alejandro Alvarez

La salud de los arrecifes de coral del Caribe está asociada a la diversidad de peces. Así lo sugiere un estudio realizado en 10 arrecifes repartidos en más de 1.000 kilómetros de costa en la República Dominicana.

 

DICYT – Investigadores del Bigelow Laboratory for Ocean Sciences (Estados Unidos) han obtenido evidencia de que la salud de los arrecifes de coral en el Caribe puede verse afectada tanto por la cantidad de peces que los habitan como por su diversidad. En un trabajo publicado en la revista ‘Science Advances’, desentrañan y revelan los poderosos efectos que la biodiversidad tiene sobre los arrecifes caribeños.

Los científicos ya conocían que los arrecifes están más saludables cuando una gran cantidad o una ‘alta biomasa’ de peces se alimentan de plantas pastan en sus superficies

“Los científicos ya conocían que los arrecifes están más saludables cuando una gran cantidad o una ‘alta biomasa’ de peces se alimentan de plantas pastan en sus superficies”, apunta Doug Rasher, investigador en el Laboratorio Bigelow y autor principal del estudio. Sin embargo, este estudio reveló que tener una cartera diversa de esas especies de peces es igual de importante para mantener los arrecifes bien cuidados y preparados para las crías de coral.

Los hallazgos tienen implicaciones significativas en la gestión de las pesquerías tropicales. Muchos herbívoros, como el pez loro y el pez cirujano, son consumidos por personas de todo el Caribe. Los planes de manejo a menudo se enfocan en mantener un número dado de herbívoros en un arrecife y no necesariamente promover la diversidad de especies dentro de la comunidad de herbívoros.

Un gran pez lobo (Sparisoma viride) raspa algas de la superficie del arrecife/José Alejandro Alvarez

Mientras estos peces pastan, raspan algas del arrecife, manteniendo estos espacios libres y preparados para el asentamiento de los corales “bebé”. Este pastoreo es especialmente importante después de perturbaciones en los arrecifes, como huracanes y eventos de blanqueamiento. En estos momentos decisivos, un espacio considerable en el arrecife de repente se vuelve disponible. Si las algas se afianzan, impiden que los corales se reestablezcan y pueden tomar el control en su lugar. De hecho, los cambios a los lechos de algas son difíciles de revertir y se han vuelto comunes en el Caribe, donde los corales han disminuido en promedio en un 80 por ciento en los últimos 40 años.

Si las algas se afianzan, impiden que los corales se reestablezcan y pueden tomar el control en su lugar

Los científicos determinaron previamente que las distintas especies de peces prefieren consumir diferentes algas. Esto significa que diversos grupos de herbívoros mantienen a raya a las algas con mayor eficacia. Sin embargo, estos beneficios originados por la biodiversidad generalmente se habían estudiado en arrecifes individuales, y no estaba claro si tales efectos eran comunes en todo el océano. Para abordar esta pregunta, el equipo de investigación estudió 10 arrecifes repartidos en más de 1.000 kilómetros de costa en la República Dominicana. Al estudiar esta vasta área, pudieron cuantificar la influencia de la biomasa y la diversidad de herbívoros en muchos arrecifes, así como identificar nuevos efectos sobre la biodiversidad que podrían operar en toda la región.

“Observar los arrecifes de forma aislada es como estudiar piezas individuales del rompecabezas”, afirma Rasher. “Solo cuando se estudian múltiples arrecifes en toda una región se puede ver el papel mucho más importante que desempeña la biodiversidad”, añade.

Usando cámaras bajo el agua, Rasher capturó vídeos de peces pastando en cada lugar del arrecife. En estos mismos lugares, el equipo midió la abundancia de algas y lo bien que los herbívoros las habían recortado. También contaron el número de crías de coral presentes en el arrecife, según la información del Laboratorio Bigelow recogida por DiCYT.

Esta investigación muestra que fomentar la diversidad de peces, tanto a escala local como regional, es más importante de lo que creemos para la salud de los arrecifes

Por otro lado, analizaron las imágenes de vídeo para determinar la cantidad, diversidad y tamaño de los peces que habían pastado en el arrecife. Luego diseñaron un modelo estadístico para procesar los datos y desentrañar el impacto de la diversidad de peces. El modelo también les permitió hacer comparaciones más precisas entre los arrecifes al considerar la influencia de las diferencias ambientales que existen de un sitio a otro.

“Parece cada vez más probable que la biodiversidad sea el eje que mantiene unida a la naturaleza”, subraya Jon Lefcheck, otro de los autores principales del estudio. “Las pesquerías generalmente se gestionan a nivel de país o región, no de arrecife”, agrega Rasher. “Esta investigación muestra que fomentar la diversidad de peces, tanto a escala local como regional, es más importante de lo que creemos para la salud de los arrecifes de coral”, concluye.

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