El vuelo de los hermanos Wright

Fotografía original del primer vuelo con motor de la historia el 17 de diciembre de 1903. A los mandos Orville Wright; a la derecha, su hermano Wilbur. / Wikimedia

No cubrió una gran distancia, apenas unos 12 segundos en el aire para cubrir una distancia de 37 metros. Aquel mismo día, en el cuarto ensayo, consiguió recorrer 260 metros en 59 segundos. Era el Wrigth Flyer, el aeroplano construido por los hermanos Wrigth, considerado oficialmente la primera máquina voladora de la historia.

 

CV/ Wilbur (1867-1912) y Orville (1871-1948) Wright eran dos hermanos, ingenieros ambos, dedicados a la fabricación de bicicletas e interesados en el mundo de la aviación, que concibieron la idea de diseñar una máquina voladora más pesada que el aire. Hasta entonces, y desde el globo de los hermanos Montgolfier en diciembre de 1782, 121 años antes, la posibilidad de volar se había limitado a los aeróstatos. Dichos aeróstatos en realidad no volaban, sino que flotaban en el aire de acuerdo con el principio de Arquímedes.

Hasta entonces, y desde el globo de los hermanos Montgolfier en diciembre de 1782, 121 años antes, la posibilidad de volar se había limitado a los aeróstatos

Había habido distintos diseños aerostáticos a lo largo del siglo XIX, pero todos ellos funcionaban de acuerdo con el mismo principio, se trataba de artefactos cuyo volumen total era más ligero que el mismo volumen de aire atmosférico. Ello se conseguía llenando los depósitos o globos con aire caliente o, posteriormente hidrógeno o helio. La idea de los hermanos Wright era distinta, se trataba de construir una aeronave que volara y se desplazara por el aire gracias a su propio impulso, y con un diseño que lo facilitara, con alas, como los pájaros…

Para realizar sus pruebas construyeron un túnel aerodinámico para medir la sustentación según los perfiles del objeto a distintos ángulos de ataque. La gran novedad que introdujeron fue el balanceo, que permitía el control del viaje, que fue posible permitiendo la inclinación de las alas y un timón a modo de cola para cambiar de dirección. Establecieron con ello las bases para el vuelo de aparatos más pesados que el aire.

El Wright Flyer fue construido a lo largo de 1903 con madera de abeto con un motor de 12 CV diseñado por el mecánico ingeniero Charles Taylor, de cuatro cilindros en línea y refrigerado con agua, que mediante dos cadenas movía las dos hélices bipala de madera. La cadena de piñón, tomada de la tecnología de las bicicletas, sirvió para impulsar las hélices. Carecía de fuselaje y disponía de dos timones, uno de dirección y otro de profundidad. Había espacio para un piloto, pesaba en vacío 274kg y podía soportar un peso máximo de 338 en despegue. Su longitud era de 6,4m y su envergadura de 12,3m, con una superficie alar de 47m2. Era lanzado al aire mediante una catapulta externa que daba impulso inicial para facilitar el despegue.

El Wright Flyer fue construido a lo largo de 1903 con madera de abeto con un motor de 12 CV diseñado por el mecánico ingeniero Charles Taylor

La primera prueba oficial la llevaron a cabo el 17 de diciembre de 1903 en Kitty Hawk (Carolina del Norte, EEUU), en una zona con vientos favorables que deberían facilitar el vuelo. En total se realizaron aquel día cuatro pruebas, siendo la cuarta la más exitosa, voló 260m en 59 segundos.

Tras sucesivas mejoras, concluyeron el diseño y lo patentaron en 1905 para su comercialización. Fue en esto en lo que fracasaron. Los Estados Unidos, Francia y Reino Unido parece que estuvieron interesados en adquirirlo, pero los Wright no querían mostrar el avión hasta que hubiera un contrato firmado, y nadie quería comprarlo sin verlo volar antes. Tampoco su patente servía de gran cosa, sobre todo fuera de los Estados Unidos…

La verdad es que no sacaron un gran provecho económico de su invento. Con la I Guerra Mundial la utilización de la aviación fue por primera vez a gran escala, pero apenas les reportó ningún beneficio económico, aunque siguieron desarrollando patentes y consiguiendo algunos contratos. Wilbur fue el gerente de la empresa hasta su muerte en 1912. Le sucedió su hermano Orville, que la vendió poco después y se puso a trabajar como ingeniero para sus compradores. Murió en 1948. Para entonces, la aviación ya era un hecho.

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Jueves, 17 de diciembre de 1903

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