La epigenética es la disciplina que estudia las modificaciones químicas en nuestro material genético y en las proteínas que lo regulan.

La epigenética emerge con fuerza como herramienta clínica

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UB / El equipo dirigido por el investigador Manel Esteller, investigador ICREA del Departamento de Ciencias Fisiológicas II de la Facultad de Medicina de la UB, ha puesto al día los descubrimientos más recientes en epigenética aplicada en un trabajo de revisión publicado por la revista científica Nature Reviews Genetics.

Representación gráfica de los dos mejores marcadores epigenéticos en cáncer: el MGMT en tumores cerebrales y el GSTP1 en cáncer de próstata. Imagen: UB

Cada vez hay más necesidad de disponer de mejores marcadores biológicos que permitan detectar de manera precoz las enfermedades humanas, especialmente el cáncer.

Con los marcadores se puede mejorar la prevención primaria, el diagnóstico y el pronóstico de las enfermedades y, además, es posible predecir qué tratamientos pueden ser más eficaces según las características del paciente, cosa que se conoce como medicina personalizada.

Las pruebas genéticas complementarias a los métodos tradicionales han sido útiles para abordar mejor varias enfermedades, pero los últimos diez años la epigenética ha emergido también con fuerza para ayudar a solucionar estas situaciones clínicas, según destaca el artículo. La epigenética es la disciplina que estudia las modificaciones químicas en nuestro material genético y en las proteínas que lo regulan. La marca epigenética más reconocida es la adición de un grupo metilo al ADN.

El estudio destaca que esta última década se ha visto cómo dos pruebas basadas en la metilación de dos genes —el MGMT y el GSTP1— han resultado de vital importancia en la predicción de tumores cerebrales sensibles al fármaco temozolamida y en la distinción de cáncer de próstata frente al crecimiento benigno, respectivamente.

El doctor Esteller, director del Programa de Epigenética y Biología del Cáncer del Instituto de Investigación Biomédica de Bellvitge (IDIBELL), centro adscrito al HUBc, el campus de la salud de la UB, puntualiza que lo más alentador actualmente es que «se están identificando a un ritmo trepidante nuevos biomarcadors epigenéticos para predecir el comportamiento y los puntos débiles de los tumores».

En este sentido, el coordinador del estudio menciona la identificación, recientemente, de alteraciones en genes epigenéticos predictores de respuesta a fármacos de nueva generación en leucemias y el hecho que se haya obtenido una «foto» del patrón de metilación de ADN que puede desenmascarar tumores de origen desconocido que hasta ahora tenían muy mal pronóstico.