Fernando de Magallanes

No concluyó su expedición, pero culminó la que Colón había dejado inacabada: había llegado al extremo oriente por la ruta del oeste

Tal día como hoy…  27 de abril de 1521 fallecía Fernando de Magallanes

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El 27 de abril de 1521 fallecía en la isla Mactán (Filipinas) Fernando de Magallanes, comandante de la expedición naval española que iba a completar la primera vuelta al mundo.  Un año y medio antes, habían partido de San Lúcar de Barrameda cinco naves y 239 hombres –se añadieron 26 en Canarias, totalizando 265-. Regresaron una nave y 18 hombres. Pese a haber muerto en el camino, la expedición Magallanes lleva su nombre.

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CV / El proyecto original de Cristóbal Colón de llegar a las Indias por el oeste se había quedado a medio camino; en realidad a mucho menos de medio. Ahora se sabía que era posible, pero había que encontrar el camino; el de ida y el de vuelta, tan importante uno como otro. Y encontrar un paso entre el Atlántico y el Pacífico.

Despechado con el rey portugués, pensó en ofrecer sus servicios al rey de España Carlos I –futuro emperador Carlos V-, proponiéndole alcanzar las Molucas desde América

Magallanes era portugués. Había nacido cerca de Oporto en el año 1480, hijo de una familia hidalga portuguesa. En 1505 emprendió el viaje a la India, donde estuvo por espacio de ocho años, enrolado en la armada portuguesa y participando en varias acciones militares. De regreso a Portugal, se vio envuelto en un caso de corrupción en Marruecos. Se tomó la acusación como una afrenta del rey portugués hacia su persona. Habiendo estudiado las cartas de navegación disponibles, entendió que las codiciadas islas de las especias –actuales Molucas-, que los portugueses todavía no habían alcanzado, se hallarían según el Tratado de Tordesillas (1494) en zona definida como española.

Despechado con el rey portugués, pensó en ofrecer sus servicios al rey de España Carlos I –futuro emperador Carlos V-, proponiéndole alcanzar las Molucas desde América, a través del Pacífico, evitando los mares reservados a los portugueses. Se trasladó a España y, a través de la Casa de Contratación de Sevilla, vendió su proyecto al rey y a varios armadores interesados. Se botaron cinco naves: Trinidad, San Antonio, Concepción, Santiago y Victoria. Se la denominó «la armada de las Molucas», pues éste era su objetivo.

La nave Victoria en un mapa de Abraham Ortelius de 1589

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Expedición y muerte de Magallanes

La expedición zarpó el 20 de septiembre de 1519, pasando por las Canarias y Cabo Verde, virando hacia Brasil. Allí comenzó la búsqueda de un paso entre al Atlántico y el Pacífico. Se sabía que por el norte no lo había, de modo que solo quedaba buscarlo por el sur. Se adentraron en el Río de la Plata pensando que podía ser el paso… Con el tiempo perdido en este intento fallido, se les echó el invierno austral encima, de modo que Magallanes decidió recalar en la bahía de San Julián (Argentina), a la espera de la primavera para reemprender el viaje.

En San Julián empezaron las penurias y problemas de verdad. Las tripulaciones estaban descontentas por el hambre y las inhóspitas condiciones de vida, y se gestó un motín dirigido por algún capitán y el cura de la expedición. Magallanes consiguió controlar la situación; condenó a muerte a dos de sus líderes y abandonó a los otros dos -el clérigo Sánchez de Reina y el veedor Juan de Cartagena- en San Julián. Nunca más se supo de ellos.

En un ataque de los nativos liderados por el jefe tribal Lapu-Lapu, Magallanes fue herido de muerte en la denominada batalla de Mactán

El 21 de agosto de 1520 reemprendieron la travesía en busca de un paso. Lo encontraron mucho más abajo, en el que se llamará desde entonces el Estrecho de Magallanes, accediendo al Océano Pacífico. Antes se había hundido un barco, y otro había desertado, abandonado la expedición por su cuenta. En el Pacífico estuvieron más de tres meses sin avistar tierra, hasta que llegaron el 6 de marzo de 1521 a la isla de Guam. Descendiendo al sur entones en busca de las Molucas llegaron a las islas Filipinas. Allí, en un ataque de los nativos liderados por el jefe tribal Lapu-Lapu, Magallanes fue herido de muerte en la denominada batalla de Mactán, por el nombre de la isla. No concluyó su expedición, pero culminó la que Colón había dejado inacabada: había llegado al extremo oriente por la ruta del oeste.

Tras la muerte de Magallanes, los maltrechos restos de la expedición arribaron a las Molucas y cargaron especias. Quedaban dos naves, la Trinidad y la Victoria. Fue esta última la que, al mando de Juan Sebastián el Cano (1476-1526),  cruzó el índico, dio la vuelta a África -eludiendo a los portugueses-, y remontó el Atlántico hasta llegar a San Lúcar de nuevo, el 6 de septiembre de 1522, tres años después. Entre los 18 supervivientes se encontraba el cronista de la expedición, Antonio Pigafeta.

Quedaba otro problema por resolver, el camino de vuelta de las Molucas a América a través del Pacífico. Lo intentó posteriormente Elcano, muriendo en el empeño en las Molucas. Quien finalmente lo consiguió fue su aventajado discípulo, Andrés de Urdaneta (1508-1568), pero esta ya sería otra historia…

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También un 27 de abril se cumplen estas otras efemérides

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