Un equipo internacional de investigadores ha identificado una especie hasta ahora desconocida de dinosaurios terópodos gigantes, relacionados con el famoso Tyrannosaurus rex (T. rex).

Descubierto un nuevo dinosaurio relacionado con T. rex

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Reconstrucción de la cabeza del T. rex, expuesta en el Museo de Historia Natural de la Universidad de Oxford.

Este descubrimiento, publicado en un artículo de la revista Cretaceous Research, se consiguió gracias a un cráneo y una mandíbula fósiles hallados en China. Los autores exponen las características de la nueva especie de dinosaurios «Zhuchengtyrannus magnus».

Éstos opinan que Zhuchengtyrannus magnus debió medir cerca de once metros de largo y cuatro de alto y pesar alrededor de seis toneladas. Este nuevo dinosaurio, comparable en tamaño y escala a un T. rex, es uno de los terópodos (carnívoros) más grandes jamás identificados por la comunidad científica.

Junto al T. Rex y al Tarbosaurus asiático, el Zhuchengtyrannus magnus pertenece a una tribu especial de terópodos gigantes denominados tyrannosaurini. Éstos existieron en América del Norte y Asia Oriental durante el Cretácico Superior, desde hace 99 millones de años hasta hace 65 millones de años.

Los tyrannosaurini eran carnívoros enormes con extremidades superiores extremadamente pequeñas y mandíbulas potentes y grandes capaces de lanzar dentelladas demoledoras. Se cree que probablemente fueron a la vez carroñeros y depredadores.

Los restos de dinosaurio hallados pertenecen sin duda a una especie nueva, al reunir varias características que la diferencian de otros dinosaurios descubiertos antes.

Modelo del T. rex apodado Stan, expuesto en el Museo de Manchester.

«El Zhuchengtyrannus se puede distinguir de otros tyrannosaurini por una serie de características craneales que no se dan en ningún otro terópodo», explicó el Dr. David Hone de la Escuela de Biología y Ciencias Medioambientales del University College de Dublín (Irlanda) y autor principal del artículo.

«Partiendo de unos pocos huesos del cráneo y la mandíbula es complicado calcular el tamaño medio del animal, pero los huesos con los que contamos son pocos centímetros menores que los correspondientes en el espécimen de T. rex más grande. Por tanto no cabe duda de que Zhuchengtyrannus fue un tyrannosaurini enorme.»

La investigación fue posible gracias a una colaboración entre Irlanda y China. Uno de los componentes clave del equipo internacional de científicos participantes en el estudio fue el profesor Xu Xing del Instituto de Paleoantropología y Paleontología de Vertebrados de Pekín (China), una de las autoridades mundiales en la descripción de nuevas especies de dinosaurios. Ha dado nombre a más de treinta de ellas.

El Dr. David Hone explicó que el nuevo género -un rango taxonómico de la clasificación biológica de organismos fósiles- se denomina Zhuchengtyrannus magnus por ser la ciudad de Zhucheng, en la provincia oriental china de Shandong, donde se encontraron los huesos. El nombre significa «el gran tirano de Zhucheng», pues en latín tyrannus significa «rey» o «tirano» y magnus «grande».

La cantera de la provincia de Shandong en la que se desenterraron los restos de Zhuchengtyrannus magnus contiene una de las mayores concentraciones de huesos de dinosaurios del mundo. Se cree que la causa de esta concentración de fósiles es su condición de llanura aluvial, en la que debieron depositarse muchos cuerpos de dinosaurios tras grandes riadas para luego fosilizarse.