Jesse James y el imaginario del Lejano Oeste

Retrato de Jesse James realizado alrededor de 1882 / Wikimedia

El 3 de abril de 1882, el famoso pistolero Jesse James era asesinado de un disparo por la espalda. El disparo provenía de uno de los miembros de su banda, Robert Ford, a quien el gobernador de Missouri había prometido el indulto y 10.000$ de recompensa por capturar o asesinar al que por entonces era el hombre más buscado de América.

 

CV / Como Wild Bill Hickok, Wyat Earp, Buffalo Bill, Billy el Niño o Butch Cassidy, el nombre de Jesse James está asociado al imaginario del Viejo Oeste norteamericano. Y como figura sobre la cual se construyó un mito, corrieron relatos sobre él y su banda, sin que en muchos casos sea fácil distinguir entre las leyendas de los relatos populares, y la verdad histórica sobre su figura. En el caso de Jesse James, fue considerado popularmente un Robin Hood –otra leyenda, medieval en este caso-, es decir, que robaba a los ricos y distribuía parte de su botín entre los pobres. Un extremo que nunca se ha podido demostrar. En este sentido, Jesse James más bien sería un héroe popular por sublimación, sobre todo entre la población más pobre del Sur vencido en la guerra civil.

Jesse James más bien sería un héroe popular por sublimación, sobre todo entre la población más pobre del Sur vencido en la guerra civil

Jesse James nació en Kearney, una pequeña población del condado de Clay, estado de Missouri, el 5 de septiembre de 1847. Era hijo de un pastor protestante algo atípico, porque con motivo de la fiebre del oro, se trasladó solo a California (1848), falleciendo en extrañas circunstancias dos años después, sin que regresara jamás a Missouri. Su viuda se casó en segundas nupcias con el propietario de una pequeña plantación de tabaco, con 7 esclavos, que fue la plantación donde se crio Jesse junto a su hermano, Frank, y los nuevos hijos del segundo matrimonio de su madre.

Al estallar la guerra civil, Jesse se alistó en 1862, en las guerrillas confederadas de William C. Quantrill, que actuaban en el estado de Missouri, fronterizo entre el Norte y el Sur. Al concluir la guerra, se rindió al ejército de la Unión, pero, con apenas 18 años, no pudo volver a su vida anterior por la crisis económica de la posguerra, particularmente grave en Missouri, que había quedado devastado.

En 1866 tomó de nuevo las armas e inició su carrera como forajido en una banda formada por los hermanos Young, su hermano Frank y él mismo, que pronto empezó a liderar. En algunas versiones cinematográficas se ha aducido que se convirtió en un fuera de la ley al ser la granja de su madre y su padrastro expropiada por la compañía del ferrocarril. Sea como fuere, la banda se hizo famosa por los osados atracos a bancos, que fueron su especialidad, y luego al ferrocarril. Entre la población, las gestas del grupo Young-James se veían como la pervivencia del heroísmo y los valores del Viejo Sur vencido. Y muy pronto se hizo famoso en todo el país.

Entre la población, las gestas del grupo Young-James se veían como la pervivencia del heroísmo y los valores del Viejo Sur vencido. Y muy pronto se hizo famoso en todo el país

Protegido por la población y siendo incapaces las autoridades federales de detenerle, el gobierno recurrió a la agencia de detectives Pinkerton, formada por antiguos combatientes y pistoleros reciclados que se dedicaban a perseguir a sus antiguos compañeros. En 1875, un grupo de sicarios de la Pinkerton localizó su casa, y arrojaron una bomba en su interior. Pero ni Frank ni Jesse estaban allí. Como resultado de su explosión falleció un hermanastro suyo de 8 años y su madre sufrió heridas, como consecuencia de las cuales perdió un brazo. El incidente todavía aumentó más su popularidad.

En 1876 realizaron un atraco fracasado en Northfield. Solo Jesse y su hermano consiguieron escapar, quedando el resto de la banda muertos o capturados. Al poco tiempo, ambos formaron una nueva banda, uno de cuyos golpes más famosos fue, en 1881, el asalto al tren de Winston, en el cual asesinaron a uno de los escoltas, que se suponía que había participado en la fallida acción de la bomba que había costado la vida a su medio hermano.

Pero los tiempos del Salvaje Oeste estaban quedando atrás, y el cerco sobre Jesse James se iba estrechando cada vez más. A principios de 1882, su hermano Frank decidió abandonar la banda. Poco después, dos de sus nuevos miembros, Robert y Charlie Ford, pactaron con el gobernador de Missouri el indulto y 10.000$ de recompensa a cambio de entregar o asesinar a Jesse James. Uno de ellos, Robert, le disparó a la cabeza por la espalda mientras estaba colgando un cuadro en su casa.

Robert y Charlie Ford, pactaron con el gobernador de Missouri el indulto y 10.000$ de recompensa a cambio de entregar o asesinar a Jesse James. Uno de ellos, Robert, le disparó a la cabeza

Pero, como es sabido, «Roma no paga a traidores». Robert y Charlie fueron condenados a muerte y, aunque indultados, no cobraron la recompensa. Desde entonces, los hermanos Ford vivieron de representaciones teatrales en pequeños pueblos, escenificando el asesinato de Jesse James, y regentado con escaso éxito cantinas y bares de mala muerte. En 1892, Robert Ford fue asesinado por un tal Edward O’Kelly, al parecer con la aspiración a convertirse en el hombre que  que mató al hombre que había matado a Jesse James.

En la tumba de Jesse James hizo escribir su madre el siguiente epitafio, dedicado a su hijo y a su asesino, aunque sin nombrarlo: “En memoria de mi hijo amado, asesinado por un traidor y un cobarde, cuyo nombre no merece figurar aquí”. Tras la muerte de Jesse, su hermano Frank se entregó a las autoridades y fue absuelto. Murió en 1915 a los 72 años. Jesse James murió a los 34. Con él desapareció una de las últimas leyendas del Oeste.

 

TAMBIÉN ESTA SEMANA:

Lunes, 28 de marzo de 1942

Fallecía en la enfermería de la prisión de Alicante, encarcelado por la dictadura franquista, el poeta Miguel Hernández (n. 1910).

Martes, 29 de marzo de 1865

Concluía la batalla de Appomattox, la última de la Guerra de Secesión de los Estados Unidos (1861-11865).

Miércoles, 30 de marzo de 1282

En Palermo (Sicilia) tenía lugar la revuelta de los sicilianos contra los franceses, conocida como Vísperas Sicilianas. Tras deponer a Carlos de Anjou, nombran a Pedro III de Aragón, rey de Sicilia.

Jueves, 31 de marzo de 1578

El secretario de Don Juan de Austria, Juan de Escobedo, era asesinado en las calles de Madrid por un grupo de sicarios. La orden de asesinarlo se atribuyó al secretario del rey Felipe II, Antonio Pérez, y al propio monarca.

Viernes, 1 de abril de 1920

Se estrenaba en Alemania la película del director Joseph von Sternberg ‘El ángel azul’. Fue la primera película de la actriz Marlene Dietrich.

Sábado, 2 de abril de 801

Ludovico Pío, hijo de Carlomagno y futuro emperador de los francos, tomaba la ciudad de Barcelona a los árabes. Se creaba la Marca Hispánica como frontera sur del Imperio, y nombraba conde a un noble de origen visigodo, Bera -o Berá-.

Domingo, 3 de abril de 1882

En Saint-Joseph (Missouri, EEUU) era asesinado Jesse James, uno de los bandidos más famosos del Oeste americano.

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