John Glenn

John Glenn / Wikimedia

Tal día como hoy… 20 de febrero de 1962 el astronauta John Glenn se convertía en el primer estadounidense que orbitaba alrededor de la Tierra

 

El 20 de febrero de 1962 el astronauta John Glenn (1921-2016) se convertía en el primer estadounidense que orbitaba alrededor de la Tierra y el quinto ser humano en viajar al espacio. El primero había sido el cosmonauta soviético Yuri Gagarin en abril de 1962. John Glenn dio tres vueltas a la Tierra en 4 horas y 55 minutos. 36 años después, volvió al espacio en 1998 con 77 años de edad, siendo hasta ahora la persona de más edad que ha volado hasta él.

 

CV / John Glenn nació en Cambridge (Ohio) el 18 de julio de 1921. Participó en la II Guerra Mundial como piloto de combate en el Pacífico, y en la Guerra de Corea (1950-1953), en la cual se ganó entre sus compañeros el apodo de «magnet ass» -culo imantado- por su supuesta habilidad atrayendo el fuego enemigo. Fue condecorado en varias ocasiones.

El 20 de febrero de 1962, John Glenn imitaba a Yuri Gagarin orbitando sobre la Tierra. Se convirtió en una celebridad

En octubre de 1957 había empezado la carrera espacial con el lanzamiento del Sptutnik 1 por parte de la Unión Soviética. Poco después, en abril de 1961, los soviéticos ponían al primer hombre en el espacio, Yuri Gagarin, a bordo del Vostok 1. Los EEUU intentaron replicar con el Proyecto Mercury. Se había iniciado en 1958 y se aplicó entre 1961 y 1963. Las cápsulas Mercury irían propulsadas por cohetes Redstone -los vuelos suborbitales- y Atlas 10 -los  orbitales-, que más adelante fueron substituidos por los Titán. El diseño corrió a cargo de Werner von Braun, el ingeniero alemán que había diseñado los V-1 y V-2 de Hitler, que después de la guerra pasó a trabajar para los norteamericanos.

Y para ir a bordo de la nave, se inició una selección entre 110 pilotos militares con amplia experiencia en vuelo y por sus características físicas. Siete fueron los elegidos, los Mercury seven. Entre ellos estaba John Glenn. De los Mercury seven solo seis llegaron a volar al espacio; uno de ellos fue apartado del proyecto al serle detectado un problema en el corazón.

El primer vuelo del proyecto Mercury tuvo lugar en mayo de 1961, con Alan Shephard como primer astronauta. En realidad no fue un vuelo espacial, sino suborbital, pero debido a la competencia con la URSS, los EEUU lo vendieron como un vuelo espacial. Nueve meses después, el 20 de febrero, John Glenn imitaba a Yuri Gagarin orbitando sobre la Tierra. Se convirtió en una celebridad.

En 1965 se jubiló de las Fuerzas Aéreas con el grado de coronel, e inició una carrera política que le llevó a convertirse en senador

Glenn abandonó la NASA seis semanas después del asesinato del presidente Kennedy (1963), de quien se había hecho amigo. En 1965 se jubiló de las Fuerzas Aéreas con el grado de coronel, e inició una carrera política que le llevó a convertirse en senador. Intentó conseguir la nominación demócrata en las elecciones presidenciales de 1984, pero perdió las primarias ante Walter Mondale.

El 28 de octubre de 1998, realizó su segundo viaje al espacio en la misión STS-95, a bordo del transbordador espacial Discovery, con el objetivo de estudiar los efectos del vuelo espacial en los ancianos -tenía 77 años-. Su participación fue criticada por un cierto sector que consideró que se le estaba brindando un viaje turístico a un político. Ello no obstante, se dijo que la investigación sobre los efectos del viaje en el cuerpo de Glenn aportó valiosos conocimientos. El ‘Centro de Investigación John H. Glenn’ de la NASA en Cleveland lleva su nombre en su honor. En la película ‘Elegidos para la Gloria’ (1983) basada en la novela de Tom Wolfe ‘The right stuff’ (1979), sobre los Mercury Seven, el personaje de John Glenn fue interpretado por Ed Harris.

John Glenn murió en Columbus (Ohio, EEUU) el 8 de diciembre de 2016 a los 95 años de edad.

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