La entrada de homínidos a Europa pudo producirse desde el sur

Los hallazgos hacen pensar a los investigadores en la llegada de humanos desde África cruzando el estrecho de Gibraltar

Nuevas evidencias de la entrada de homínidos en Europa desde África por el sur de la península ibérica hace cerca de 900.000 años

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Investigadores de la Universidad de Barcelona han encontrado evidencias de la posible entrada de homínidos en Europa por el sur de la península ibérica hace entre 900.000 y 850.000 años. El estudio se ha publicado en la revista científica Journal of Human Evolution y se basa en la nueva datación de restos fósiles de humano y de primate africano encontrados en Cueva Victoria (Cartagena, Murcia).

 

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UB / Estos hallazgos, junto con restos de tecnología lítica de la misma época hallados en otro yacimiento cercano, y la coincidencia temporal con una bajada del nivel del mar, hacen pensar a los investigadores en la llegada de humanos desde África cruzando el estrecho de Gibraltar. El trabajo, de carácter internacional, está liderado por Lluís Gibert, investigador y profesor agregado del Departamento de Geoquímica, Petrología y Prospección Geológica de la Facultad de Geología de la UB, y en él también han participado Carles Ferràndez, profesor titular del Departamento de Estratigrafía, Paleontología y Geociencias Marinas de la UB, y María Lería, becaria del Departamento de Dibujo de la UB.

Los investigadores de la Universidad de Barcelona Lluís Gibert, María Lería y Carles Ferràndez (De izquierda a derecha)
Los investigadores de la Universidad de Barcelona Lluís Gibert, María Lería y Carles Ferràndez (De izquierda a derecha)

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Según explica Gibert, «hasta ahora, la teoría dominante establecía que la dispersión humana desde África hacia Europa se había producido girando el Mediterráneo por el norte y llegando a la Península a través de los Pirineos; pero nuestro trabajo, y otros estudios anteriores, sugieren la entrada de homínidos desde el sur en diferentes ocasiones».

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Único resto de Theropithecus encontrada en Europa

La hipótesis de los investigadores se fundamenta, en primer lugar, en la datación de los fósiles de homínidos descubiertos en Cueva Victoria, una caverna del Pleistoceno inferior con tres kilómetros de galerías situada al sudeste de la península Ibérica, a 13 kilómetros de Cartagena. Se trata de una madriguera de hienas donde se han encontrado cerca de noventa especies de vertebrados, incluyendo una falange humana y restos de Theropithecus (Theropithecus oswaldi), un primate africano similar a un papión. «Estos son los únicos restos de Theropithecus encontrados en Europa, su presencia en el norte de África durante el Pleistoceno, así como su ausencia en otros yacimientos europeos, sería un primer indicio de la dispersión de homínidos a través del Estrecho», explica Carles Ferràndez, que es editor, junto con Lluís Gibert, de una monografía sobre Cueva Victoria.

El nuevo trabajo muestra que tanto la falange como los restos del primate tendrían alrededor de 900.000 años

Con diferentes técnicas de datación, el nuevo trabajo muestra que tanto la falange como los restos del primate tendrían alrededor de 900.000 años, la misma edad que un hacha de mano encontrada en el yacimiento de Cueva Negra del Estrecho del Río Quípar, a sólo 50 kilómetros de Cueva Victoria. «Son los primeros restos encontrados en Europa de tecnología acheuliana, un tipo de cultura lítica que aparece en el África hace 1,6 millones de años y que, hasta la datación de Cueva Negra del Estrecho del Río Quípar, se pensaba que no había llegado a nuestro continente hasta hace 600.000 años», concreta Lluís Gibert, uno de los autores de la datación del hacha de mano acheuliana, que se publicó en 2009 en la revista científica Nature.

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Menos kilómetros de Estrecho

El periodo temporal en que vivieron estos homínidos parece coincidir con registros de una caída importante del nivel del mar —de 100 metros— que podría haber facilitado atravesar el Estrecho. «Durante el último millón de años de historia geológica, el nivel del mar llega a caer más de cien metros durante periodos glaciales. La primera bajada de esta magnitud se produce hace 900.000 años, y reduce la distancia entre África y Europa. Según reconstrucciones paleogeográficas, en aquel momento el Estrecho debía de estar formado por cinco kilómetros de agua, unas islas y dos kilómetros más de agua, muy diferente de los 14 kilómetros de agua de la actualidad», explica Carles Ferràndez.

Cueva Victoria es una caverna del Pleistoceno inferior con tres kilómetros de galerías ubicada en el sureste de la península ibérica, a 13 kilómetros de Cartagena
Cueva Victoria es una caverna del Pleistoceno inferior con tres kilómetros de galerías ubicada en el sureste de la península ibérica, a 13 kilómetros de Cartagena

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Según los investigadores, esta entrada de homínidos tendría un precedente todavía más antiguo. «Estudios anteriores a partir de diferentes hallazgos de homínidos, industria lítica y fauna africana al yacimientos de Orce (cuenca de Baza, Granada) ya habían sugerido una dispersión por el sudeste de la península Ibérica hace cerca de 1,3 millones de años, independientemente de que otros humanos intentaran dar la vuelta en el Mediterráneo», explica Lluís Gibert. Los últimos trabajos indican que la primera salida de homínidos del África habría tenido lugar a través del Oriente Medio y hacia arriba, a través de Asia Menor, hasta el sur del Cáucaso meridional hace 1,8 millones de años. Pero «actualmente no existe ninguna evidencia sólida entre el Cáucaso y el sur de la península Ibérica que indique una entrada en Europa anterior a 1,3 millones de años, siguiendo esta ruta y superando todas las barreras geográficas y climáticas que había», afirman los investigadores.

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Diferentes métodos de datación

La datación de los fósiles de homínidos de Cueva Victoria se hizo con diferentes metodologías. En primer lugar, se analizó el paleomagnetismo del área donde se encontraron los restos. Se trata de un método de datación relativo basado en el estudio de la inversión de los polos magnéticos del planeta debido a la dinámica interna de la Tierra. Estos cambios no tienen una periodicidad concreta, pero quedan grabados en los minerales. El paleomagnetismo permitió concretar el marco temporal, que después se confirmó usando la técnica de uranio-torio, que permite refinar la datación a partir de medir la descomposición del uranio en los materiales con calcita, como los que se encuentran en la cueva.

Por último, un estudio sobre los fósiles de roedores encontrados en los sedimentos de la cueva, realizado por uno de los investigadores firmantes del artículo, Robert A. Martin, de la Universidad Estatal Murray, confirmó que serían más modernos que los encontrados al yacimiento de Orce, de forma que también encajaría en el marco temporal indicado por las técnicas de datación geológicas.

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Referencia del artículo:

Gibert, L.; Scott, G.; Scholz, D.; Budsky, A.; Ferràndez, C.; Ribot, F.; Martin, R. A., i Lería, M. «Chronology for the Cueva Victoria fossil site (SE Spain): Evidence for early Pleistocene afro-iberian dispersals». Journal of Human Evolution, 2016. Doi: doi:10.1016/j.jhevol.2015.08.002

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