“La era dorada de la terapia génica”

El laboratorio del Dr. Nadav Ahituv investiga los elementos reguladores de genes y su relación con la diversidad humana y las enfermedades. / CNIC

Nadav Ahituv: “La tecnología CRISPR-Cas9 ha revolucionado la forma en que ahora podemos modificar o modular el ADN”

 

El Dr. Nadav Ahituv es un genetista / genomicista que utiliza herramientas computacionales y genómicas avanzadas para caracterizar cómo la variación en los elementos reguladores de genes conduce a la enfermedad humana. 

 

CNIC / En su laboratorio de Bioingeniería y Ciencias Terapéuticas del Instituto de Genética Humana de la Universidad de California en San Francisco-UCSF (EE. UU.). Utiliza diferentes tecnologías genómicas, como RNA-seq, ChIP-seq, ATAC-seq y CRISPR / Cas9 , para caracterizar los elementos reguladores de genes. Para determinar funcionalmente estos elementos, trabaja en varios sistemas modelo, como el pez cebra, ratones y cultivos celulares.

Además, ha creado y está desarrollando tecnologías que permiten el análisis de masas, en paralelo, de miles de secuencias. Sus principales líneas de investigación se centran, entre otras, en las mutaciones reguladoras de genes y su relación con las malformaciones de las extremidades humanas, la obesidad, las enfermedades mentales y la respuesta a la medicación.

¿Cuál es su área actual de investigación?

Básicamente, queremos encontrar mutaciones en los genes que provocan enfermedades en los humanos o que causan diferencias entre las diferentes especies

Mi trabajo se centra en la búsqueda de elementos reguladores; es decir, secuencias que le dicen a los genes cuándo y cuándo no activar. Básicamente, queremos encontrar mutaciones en los genes que provocan enfermedades en los humanos o que causan diferencias entre las diferentes especies, ya que las enfermedades están relacionadas con estos reguladores que son responsables de activar y desactivar los genes.

¿Cómo te interesaste en la genética y su relación con las enfermedades humanas?

Tiene mucho que ver con mi propia enfermedad. A los 13 años me diagnosticaron escoliosis severa. Mi primer tratamiento fue un corsé para mi columna vertebral, algo que, para un adolescente, no es exactamente agradable. Pero no funcionó, ya que mi curvatura era mayor de 50º, así que tuve que operarme cuando tenía 16 años. Mi hermana menor también tuvo este problema. De ahí mi interés por los genes y la genética, las enfermedades genéticas, etc.

¿Tienes algún proyecto de investigación sobre esta enfermedad?

Aunque nunca había trabajado en la escoliosis hasta ahora, hace tres años comenzamos una línea de investigación sobre esta enfermedad porque creemos que muchas de las mutaciones que conducen a la escoliosis son causadas por elementos reguladores que activan y desactivan los genes. Ahora tenemos un gran proyecto en este campo.

¿Cuál es la realidad actual de la genética y cuáles son las posibilidades reales de tratamiento que ofrecen las técnicas modernas de modificación genética?

Soy muy optimista y creo que vamos a entrar en la era dorada de la terapia génica

Hay muchas enfermedades en las que el problema es causado por la dosis del gen; es decir, el gen no se expresa en los niveles necesarios y eso genera una serie de eventos que provocan una enfermedad. Trabajamos para utilizar estos elementos reguladores con el objetivo de revertir esta situación y promover la expresión de un gen, aumentando o reduciendo su expresión. Tenemos estudios, algunos recientes, en los que hemos activado estos elementos reguladores para superar un déficit de expresión en el gen y, por lo tanto, aumentar la expresión de ARN o proteínas.

Se habla mucho sobre la modificación genética y sus posibles riesgos. ¿Qué son?

Al principio, la terapia genética generó muchas expectativas entre la comunidad científica y también en la sociedad, pero con el tiempo estas expectativas se desinflaron debido a problemas relacionados con su seguridad o eficiencia. Pero la situación ha cambiado mucho. Llámeme optimista si lo desea, pero con las herramientas actuales, como la tecnología CRISPR-Cas9, e incluso teniendo en cuenta que habrá algunos contratiempos, podremos movernos más rápido y de una manera más segura.

Actualmente trabaja en muchas áreas: malformaciones de extremidades humanas, obesidad, autismo, etc. ¿Cuál es la más prometedora?

Todos sabemos que la transición del laboratorio a la clínica puede llevar años. Pero afortunadamente, hoy en día tenemos a nuestra disposición una serie de tecnologías que hacen que este proceso sea menos lento. Por ejemplo, la terapia génica se ha beneficiado de vías innovadoras de administración a través de virus, que actualmente son mucho más seguros que hace algunos años.

Las cosas toman tiempo, pero solo mirando lo que está sucediendo actualmente con la terapia génica podemos ver que este tiempo se está acortando

La tecnología CRISPR-Cas9 ha revolucionado la forma en que ahora podemos modificar o modular el ADN, que es lo que hacemos en nuestro laboratorio. Creo que gracias a todos estos desarrollos, el tiempo de espera actual entre los hallazgos en el laboratorio y su aplicación clínica es más corto. Porque si miramos hacia atrás, por ejemplo, hace años comenzamos a hablar sobre la modificación del ARN, pero pasaron 20 años antes de que se aprobara la primera terapia de ARN en la clínica.

Las cosas toman tiempo, pero solo mirando lo que está sucediendo actualmente con la terapia génica podemos ver que este tiempo se está acortando. Por ejemplo, la FDA acaba de aprobar una terapia génica para el tratamiento de la atrofia muscular espinal.

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