Los microbios de suelos cálidos liberan más carbono

Andrew Notthingham en su actual sitio de investigación en la Isla Barro Colorado en Panamá. / Dicyt

Un equipo descubrió que los suelos tropicales más cálidos liberaban más carbono, las especies de microbios del suelo cambiaban y aumentaba la actividad microbiana. El calentamiento de los suelos tropicales podría causar un aumento del 9% en el CO2 atmosférico este siglo.

 

STRI/DICYT

A medida que descendemos de una montaña, la temperatura aumenta constantemente. Un nuevo estudio realizado por un equipo que incluye a Andrew Nottingham, investigador asociado en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) y becario postdoctoral en la Universidad de Edimburgo, aprovechó este principio para predecir lo que sucedería a medida que los suelos tropicales se calientan. El equipo descubrió que los suelos tropicales más cálidos liberaban más carbono, las especies de microbios del suelo cambiaban y aumentaba la actividad microbiana.

Una causa importante de preocupación asociada con el calentamiento global es la posibilidad de que a medida que los suelos se calientan

Una causa importante de preocupación asociada con el calentamiento global es la posibilidad de que a medida que los suelos se calientan, el carbono adicional almacenado en el material orgánico del suelo puede ser liberado a la atmósfera. Esto contribuiría al calentamiento climático y calentaría aún más el suelo, un “ciclo de retroalimentación positiva”, porque el calentamiento global es causado por la acumulación de gas de dióxido de carbono en la atmósfera que atrapa el calor del sol en la superficie de la Tierra.

“Si uno acepta las proyecciones actuales de un aumento de 4 a 8 grados centígrados en las temperaturas globales durante el próximo siglo, los suelos tropicales podrían causar aproximadamente un aumento del 9% en el dióxido de carbono atmosférico este siglo”, comentó Nottingham.

“El destino del carbono del suelo en respuesta al calentamiento global sigue siendo una de las mayores fuentes de incertidumbre en nuestras predicciones del clima futuro”, comentó Patrick Meir de la Universidad Nacional de Australia y la Universidad de Edimburgo en Escocia e investigador principal del proyecto. “Los suelos tropicales tienen una influencia particularmente grande en el ciclo global del carbono y albergan una biodiversidad única, pero su respuesta al calentamiento sigue siendo poco conocida”.

Las predicciones precisas de la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera dependen de la comprensión de las contribuciones de diferentes fuentes

Las predicciones precisas de la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera dependen de la comprensión de las contribuciones de diferentes fuentes. Y aunque los bosques tropicales pueden tener el potencial de liberar grandes cantidades de carbono a la atmósfera a medida que se calientan, los efectos del calentamiento en los suelos tropicales y los microbios que descomponen la materia orgánica están pobremente caracterizados.

En cuatro sitios en los Andes peruanos, Nottingham y sus colegas removieron muestras de núcleos de suelo. Un conjunto de núcleos permaneció en el mismo sitio, mientras que otros núcleos se trasladaron a sitios más arriba de la montaña (por lo tanto, más frescos) o más bajos en la montaña (más cálidos), un rango de 3,000 metros equivalente a más o menos 4 a 15 grados Celsius.

“Nuestro estudio muestra claramente que es probable que el calentamiento global crea un poderoso circuito de retroalimentación positiva, ya que los microbios y las enzimas que sintetizan que prosperan en condiciones más cálidas liberan aún más carbono del suelo a la atmósfera”, comentó Nottingham. “Necesitamos usar experimentos de campo para investigar esto más a fondo, especialmente en los bosques tropicales de tierras bajas”.

Este estudio indica que es probable que los suelos tropicales sean una fuente considerable de carbono para la atmósfera, promoviendo mayores aumentos de temperatura

“Cuantificar las probables emisiones de carbono del calentamiento de los suelos representa un gran paso, hecho posible a través de la colaboración internacional a largo plazo”, comentó Ben Turner, coautor y científico de STRI. “Este estudio indica que es probable que los suelos tropicales sean una fuente considerable de carbono para la atmósfera, promoviendo mayores aumentos de temperatura”.

Además de Turner, los otros coautores estan afiliados a la Universidad de Edimburgo, Escocia; Universidad nacional australiana; Pontificio Nacional de San Antonio de Abad en Perú; El Centro de Ecología e Hidrología; Universidad de Lancaster en el Reino Unido; la Universidad de Manchester en el Reino Unido; Universidad Nacional de San Antonio Abad del Cusco; y la Universidad de Colorado en los EE. UU.

Referencia bibliográfica:
Nottingham, A.T., Whitaker, J., Ostle, N.J., Bardgett, R.D., McNamara, N.P., Fierer, N., Salinas, N., Ccahuana A.J.Q., Turner, B.L., Meir, P. 2019. Microbial responses to warming enhance soil carbon loss following translocation across a tropical forest elevation gradient. Ecology Letters. doi: 10.1111/ele.13379

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