Marco Polo

Retrato de Marco Polo / Wikimedia

Tal día como hoy… 15 de septiembre de 1254 nacía en Venecia Marco Polo

 

El 15 de septiembre de 1254 nacía en Venecia Marco Polo, el viajero medieval por excelencia, que habría llegado hasta los confines del mundo, Catay (China) y la corte del Gran Kan. También se le atribuye haber introducido en Europa la pasta y los helados, lo cual es ya más dudoso. Según algunos estudiosos, es incluso cuestionable que llegara a realizar los viajes que relata o, como mínimo, que alcanzara realmente todas las tierras que aseguraba haber visitado.

 

CV / Marco Polo era hijo de un mercader veneciano que comerciaba con artículos de lujo de la época, como las especias, que llegaban de oriente a través de la ruta de la seda y cuyo monopolio estaba en manos de ciudades italianas como Venecia o Génova –con árabes y persas como intermediaros-, que después las distribuían por Europa. Debió crecer dedicado al negocio familiar mientras su padre y su tío, que habrían partido cuando él sería poco más que un niño recién nacido, realizaban un largo viaje por oriente. A su vuelta, Marco tenía ya 17 años y se lo llevaron con él en su siguiente viaje, que se alargaría durante 23 años.

Durante su estancia en prisión dictó las memorias de sus viajes a un amanuense compañero de celda

Su vuelta a Venecia en 1295 coincidió con la guerra con Génova, y fue capturado por los genoveses en al curso de alguna acción que se desconoce. Durante su estancia en prisión dictó las memorias de sus viajes a un amanuense compañero de celda, Rustichello de Pisa, que había escrito anteriormente una saga del Rey Arturo. El manuscrito original, perdido, debió ser escrito en provenzal, francés antiguo o francoitaliano, con el título de ‘Il Milione’. Posteriormente cambió a ‘Le divisament dou monde’ y, finalmente, ‘Los viajes de Marco Polo’.

El libro nos cuenta el viaje por tierra hasta China y Mongolia, pasando por Palestina, Arabia, Persia, Pakistán, Asia Central, la India… En la corte de Kublai Kahn, el joven Marco se ganó la confianza del soberano, que le nombró su consejero y, durante dos años, gobernador de la provincia china de Yangzhou. En su relato están las primeras noticias que llegaron a Europa de Cipango (Japón). Su crónica puede verse desde muchas perspectivas: una guía para comerciantes, un tratado de diplomacia de campo, un manual etnográfico y, cómo no, también en la más genuina tradición medieval, un libro de maravillas en el cual, de acuerdo con Jacques le Goff, aparecen lo ‘maravilloso’, lo ‘mágico’ y lo ‘milagroso’, incluido el quimérico reino cristiano en plena Asia del Preste Juan, que como es lógico, tenía que inevitablemente aparecer…

Cristóbal Colón tenía como libro de cabecera los viajes de Marco Polo

Algunos piensan que el relato escrito por Rustichello no es de segunda mano, sino de tercera o cuarta; que en realidad Marco Polo estaba narrando los relatos previos de su padre y de su tío; que como mucho llegó hasta la India. Cierto que se han detectado omisiones, errores y anacronismos. También diferencias sobre los lugares que describe, en el sentido que parece que unos los conoce muy bien y otros no tanto o nada. Tampoco aparece en ninguna crónica extranjera; lo cual nos llevaría hasta la mismísima eventualidad de que fuera tan mentiroso como pudo serlo Ulysses describiendo la isla de los lotófagos al desprevenido Antínoo y a la ingenua Nausícaa…

Cristóbal Colón tenía como libro de cabecera los viajes de Marco Polo. Según algunas versiones, porque las escasas descripciones cartográficas que daba en él, extenderían las costas chinas hasta mucho más allá hacia el este. El Océano Pacifico no existiría y, entonces, el tamaño de la Tierra según la medición de Posidonio sería la correcta; con lo cual en el lugar que esta América estarían Japón y China. A saber…

Tras ser liberado por los genoveses en 1299, Marco Polo se convirtió en un rico mercader y llegó a ser miembro del Gran Consejo de Venecia

Es difícil saber qué hay de verdad y qué de fantasía en su relato. Excepto en lo demostrado por los hechos y en aquello que corresponde al espíritu de los tiempos. La «verdad» descriptiva en el sentido moderno del término es algo relativamente reciente. Baste con recordar que el cronista del viaje Magallanes/Elcano, Antonio Pigafeta, describe con minuciosa precisión los movimientos de las amazonas en la costa argentina, incluso constatando que, efectivamente y según aseveraba la leyenda, se amputaban un pecho para cargar mejor el carcaj… El problema moderno es que Pigafeta describe todo esto a 30 millas náuticas de distancia. ¿Por qué iba a ser distinto Marco Polo?

Tras ser liberado por los genoveses en 1299, Marco Polo se convirtió en un rico mercader y llegó a ser miembro del Gran Consejo de Venecia. Murió en 1324. Se cuenta que ya casi en su lecho de muerte, sus familiares le rogaron que suprimiese de sus relatos todo lo que no fuese cierto, a lo que él replicó: “Solo he contado la mitad de lo que verdaderamente vi”.

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