Reconstrucción del aspecto de ‘Morelladon beltrani’ (UNED)

Morelladon beltrani habitó la actual Península Ibérica hace unos 125 millones de años

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El Grupo de Biología Evolutiva de la UNED, formado por miembros de la propia UNED y de la UAM, presenta un nuevo dinosaurio hallado en Morella (Castellón). Morelladon beltrani es un ornitópodo estiracosterno de tamaño medio, con una longitud aproximada de 6 metros y una altura de unos 2’5 metros.

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UAM Gazette / La revista PLOS ONE acaba de publicar un artículo en el que se describe el descubrimiento de una nueva especie de dinosaurio ornitópodo que habitó la actual Península Ibérica hace unos 125 millones de años. Este nuevo dinosaurio, que ha recibido el nombre de Morelladon beltrani, ha sido presentado por investigadores del Grupo de Biología Evolutiva de la UNED formado por miembros de la propia UNED y de la UAM: José Miguel Gasulla y José Luis Sanz (UAM) y Fernando Escaso, Iván Narváez y Francisco Ortega (UNED).

El material descrito de esta nueva especie está compuesto por los restos de un único individuo representado por parte de la región dorsal y sacra, la región de la pelvis y parte de la extremidad posterior. Morelladon beltrani es un ornitópodo estiracosterno de tamaño medio, con una longitud aproximada de 6 metros y una altura de unos 2’5 metros, muy similar tanto en tamaño como en proporciones a la forma europea Mantellisaurus atherfieldensis.

La característica más destacable de este ornitópodo es la presencia en las vértebras dorsales de espinas neurales muy altas

La característica más destacable de este ornitópodo es la presencia en las vértebras dorsales de espinas neurales muy altas. Estas espinas neurales podrían sustentar una especie de “vela” en la región dorsal del cuerpo deMorelladon relacionada con procesos de termorregulación corporal o como un lugar de almacenamiento de grasa para soportar periodos de escasez de alimento.

Otra posibilidad que no se puede descartar es que esta estructura tuviese un papel destacado en la comunicación entre los miembros de la manada. El hallazgo de Morelladon beltrani en los mismos niveles en los que ya se conoce la presencia de Iguanodon bernissartensis y Mantellisaurus atherfieldensis muestra un interesante aumento de la diversidad de ornitópodos de tamaño medio a grande en la región sur de Europa hace unos 125 millones de años.

El grupo de investigadores responsables de este descubrimiento desarrollan de forma habitual su trabajo en el análisis de la fauna de vertebrados del Cretácico Inferior de Morella.

Las arcillas rojas de Morella son pioneras en la dinosauriología española y una de las referencias más frecuentes en la historia de los vertebrados fósiles españoles. De estas arcillas proceden parte de los primeros restos de dinosaurios identificados en España en el último tercio del siglo XIX. Probablemente el dinosaurio más abundante de estas arcillas sea Iguanodon, descrito en Morella tan solo 50 años después de que el médico inglés Gideon A. Mantell diese nombre a este emblemático dinosaurio en el año 1825.

Las arcillas rojas de Morella son pioneras en la dinosauriología española y una de las referencias más frecuentes en la historia de los vertebrados fósiles españoles

Desde entonces, la actividad paleontológica en Morella se ha mantenido de forma ininterrumpida. Sin embargo, desde hace un par de décadas las colecciones de fósiles procedentes de estas arcillas han sufrido un espectacular incremento debido, en gran parte, a los controles paleontológicos rutinarios de algunas actividades, como los que se realizan en las canteras de extracción de arcilla de Vega del Moll, así como al apoyo de los responsables de la zona. De hecho, tal y como explica Francisco Ortega, el nombre del nuevo dinosaurio es un homenaje al dueño de la mina en el que se halló, Vicente Beltrán, por la importancia que le ha concedido en todo momento al correcto tratamiento de los restos hallados.

En esta cantera se han localizado 16 yacimientos fosilíferos, de los que se han extraído más de 4.000 restos fósiles de vertebrados, destacando los restos pertenecientes a dinosaurios ornitópodos emparentados con Iguanodon. Está gran cantidad de restos fósiles hace de la Formación Arcillas Rojas de Morella uno de los referentes en el estudio de las comunidades de dinosaurios ornitópodos de Europa occidental durante el Cretácico Inferior.

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Refencia bibliográfica:

Gasulla JM, Escaso F, Narváez I, Ortega F, Sanz JL (2015) A New Sail-Backed Styracosternan (Dinosauria: Ornithopoda) from the Early Cretaceous of Morella, Spain. PLoS ONE 10(12): e0144167. doi:10.1371/journal.pone.0144167

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