Primer trasplante de corazón

Diagrama ilustrando la colocación de un corazón donado por el procedimiento de trasplante cardíaco ortotópico. / Wikimedia / No machine-readable author provided. D Dinneen~commonswiki assumed (based on copyright claims).

Tal día como hoy… 3 de diciembre de 1967 se practicaba el primer trasplante de corazón

 

El 3 de diciembre de 1967 se practicaba en el Hospital Groote Schuur, de la Universidad de Ciudad del Cabo (Sudáfrica), la primera operación de trasplante de corazón. La llevó a cabo un equipo médico de veinte cirujanos bajo la dirección del Doctor Christiaan Barnard (1922-2001).

 

CV / Lo que nunca se dijo es que entre el equipo había un vigésimo primero cuyo nombre no figuró hasta muchos años más tarde, Hamilton Naki (1926-2005), que no era ni siquiera médico. Pero no fue ésta la razón por la cual se evitara citarlo: eran los tiempos del apartheid, y Naki era negro.

En 1954 se había realizado el primer trasplante exitoso de riñón en Boston, entre gemelos idénticos para evitar el rechazo. El receptor sobrevivió ocho años; el  donante sigue vivo

En 1954 se había realizado el primer trasplante exitoso de riñón en Boston, entre gemelos idénticos para evitar el rechazo. El receptor sobrevivió ocho años; el  donante sigue vivo. Algo más tarde, en 1963, se había practicado el primer trasplante de pulmón en la Universidad de Mississippi, sobreviviendo el paciente solo 18 días. Pero el de corazón parecía todavía lejos por la extrema complejidad que conllevaba. En 1964, el doctor James Hardy –el mismo que había realizado el trasplante de pulmón anterior- había trasplantado el corazón de un chimpancé a un paciente moribundo, que murió a los 90 minutos.

Christiaan Barnard / Wikimedia – Eric Koch / Anefo

Fue Barnaard quien llevó a cabo el primer trasplante de corazón humano a humano en la fecha que hoy conmemoramos. La donante fue Denise Darvall, que se encontraba en muerte cerebral a consecuencia de un accidente. El receptor, Louis Washkansky, era un robusto tendero de origen lituano, de 56 años, que había luchado en la II Guerra Mundial y había practicado deporte durante toda su vida, afectado por una diabetes aguda y serios problemas coronarios que le habían ocasionado tres infartos, el último de los cuales era irreversible. La operación duró nueve horas. Cuando Washkansky despertó, afirmó que se sentía mucho mejor. Falleció dieciocho días después –el 21 de diciembre- a consecuencia de una neumonía que su débil sistema inmunológico no pudo resistir.

Naki era oficialmente el jardinero del hospital de la Universidad. Había nacido en una aldea y no llegó a concluir los estudios primarios. A los 14 años entro a trabajar en la Universidad como jardinero. Luego pasó a cuidar a los animales de laboratorio y actuó como auxiliar en intervenciones quirúrgicas, mostrando una especial habilidad y obteniendo un permiso especial para practicar la cirugía con animales en el laboratorio.

“Si hubieran publicado mi fotografía, todos hubieran ido a la cárcel. Así estaban las cosas entonces”, afirmó Naki una vez su participación fue reconocida

Oficialmente siguió siendo jardinero, cobrando, eso sí, como técnico de laboratorio, el salario más alto que la Universidad podía pagar a alguien sin titulación. Se jubiló en 1991 como jardinero. Con el fin del apartheid, su participación en el primer trasplante de corazón fue reconocida, y la Universidad de Ciudad del Cabo se concedió en el 2003 el grado honorario en Medicina.

“Si hubieran publicado mi fotografía, todos hubieran ido a la cárcel. Así estaban las cosas entonces”, afirmó Naki una vez su participación fue reconocida. En una posterior entrevista, acaso presionado por la prensa, afirmó que había sido él quien extrajo el corazón del cuerpo de la donante, algo que no se ha podido demostrar. Murió en 2005.

Chirstiaan Barnard se hizo mundialmente famoso y siguió durante un tiempo practicando trasplantes de corazón, ya convertido en una celebridad. En una entrevista realizada en el año 2001, poco antes de morir, admitió que en la operación había participado Hamilton Naki, del que dijo que era técnicamente mejor que él.

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