Algunas especies de escarabajos prescinden del macho para su procreación

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En la naturaleza, la reproducción sexual ha sido la estrategia con más éxito. Ha sido la forma más generalizada para conservar las especies, hacer frente a los cambios ambientales y a la presión de los parásitos, y también ha sido eficaz para compensar la carga de mutaciones perjudiciales a la que están expuestas todas las especies.

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UPF / Jesús Gómez-Zurita, investigador principal con la colaboración de Tinguaro Montelongo, ambos investigadores del Instituto de Biología Evolutiva (IBE), centro mixto UPF-CSIC, han puesto de manifiesto que entre las cuarenta especies conocidas del género de escarabajo de las hojas del género Calligrapha, en América del Norte, al menos siete han llegado a prescindir de los machos para la procreación, habiendo desaparecido de las poblaciones y quedando la reproducción a cargo exclusivamente de las hembras.

Este fenómeno se denomina telitòcia, una forma de partenogénesis en que hembras producen una progenie de hembras genéticamente idénticas a la madre, un tema sobre el que los autores del artículo están trabajando desde hace más de una década y que han publicado en la revista American Naturalist este mes de enero.

La capacidad de reproducción telitòcica se entiende como una vía evolutiva para los linajes híbridos que podría librar estas especies de los inconvenientes de los cruces interespecíficos que a menudo se dan entre individuos de diferentes especies de Calligrapha y que normalmente producirían descendencia no viable o estéril. Esta hipótesis y en particular que las especies telitòcicas sean híbridos interespecíficos no había sido confirmado de manera convincente hasta ahora.

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Las especies de Calligrapha unisexuales tienen un origen híbrido
En estas especies, el genoma presente en sus mitocondrias proviene muy posiblemente de otra especie, actualmente extinta

La mayoría de los animales tienen dos copias del genoma básico de la especie en sus células, una copia heredada de cada progenitor. Las hembras de especies unisexuales de Calligrapha tienen cuatro copias, y por resolución de las fuentes parentales utilizando secuencias de ADN de varios genes, los autores han identificado que derivan de dos y, en un caso hasta tres especies diferentes, lo que confirma inequívocamente su origen híbrido.

Además, en estas especies, el genoma presente en sus mitocondrias proviene muy posiblemente de otra especie, actualmente extinta. La evidencia encontrada en este estudio sugiere que cada una de estas especies resulta de una compleja historia de sucesivos eventos de hibridación entre especies en los últimos 2-3 millones de años, por lo que la pérdida de la sexualidad sólo se produjo en una etapa más reciente, tal vez relacionada con la duplicación del genoma.

De este modo, la hibridación debe ser considerada como una condición necesaria pero no suficiente para la evolución de la telitòcia, y en todo caso, a pesar de haber sido ignorada tradicionalmente en zoología, se destaca como una fuerza evolutiva no despreciable, capaz de generar diversidad biológica, morfológica y de comportamiento.

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Trabajo de referencia:

Montelongo T, Gómez-Zurita J. (2015), ” Nonrandom patterns of genetic admixture expose the complex historical hybrid origin of unisexual leaf beetle species in the genus  Calligrapha “, American Naturalist, 185(1): 113-134.