Se establece la definición de «metro»

Patrones de medida del metro, utilizados de 1889 a 1960, compuestos de una aleación de platino e iridio. / Wikimedia

El 28 de septiembre de 1889 tenía lugar una redefinición de la unidad de distancia «metro» durante la celebración de la Primera Conferencia General de Pesos y Medidas que tuvo lugar en París, con el objetivo de establecer un patrón universal de unidades de peso y de medida según el sistema métrico decimal.

 

CV / La unidad «metro» pasó a definirse como la distancia marcada por una barra de platino iridiado –con una aleación del 10% de iridio- a la temperatura del punto de fusión del hielo, cero grados centígrados. No fue la última definición, pero sí la que más tiempo duró.

El establecimiento de un sistema de unidades de pesas y medidas, basado en el sistema métrico decimal y homologado universalmente fue uno de los proyectos que se llevaron a cabo con la Revolución francesa. Hasta entonces, cada reino, y hasta cada región o territorio, utilizaba sus propias unidades de medida que, incluso en ocasiones con el mismo nombre, no se correspondían ni siquiera en regiones vecinas.

El primer intento de definición de un patrón de longitud fue el arco recorrido por un péndulo de segundos a una latitud de 45 grados

El primer intento de definición de un patrón de longitud fue el arco recorrido por un péndulo de segundos a una latitud de 45 grados. No resultó muy operativo y, además, se consideró que adolecía de objetividad. El gobierno francés encargó entonces a los astrónomos y matemáticos Jean-Baptiste Joseph Delambre (1749-1822) y Pierre Méchain (1744-1804), la medición del arco de meridiano entre Dunkerke y Barcelona, para establecer una unidad de medida que encajara el sistema métrico decimal con la longitud del cuadrante de meridiano terrestre.

Fue una tarea ímproba que llevaron a cabo meticulosamente, en medio de grandes dificultades, guerras incluidas. Durante su estancia en España, contaron con la asistencia y colaboración de un ilustre astrónomo español, el valenciano José Chaix Isniel (1765-1809), comisionado por el gobierno español para tal fin.

El metro quedó así definido como una diezmillonésima parta del cuadrante de meridiano terrestre. Es decir, entendiendo la Tierra como una esfera cuyo perímetro sería de 40 millones de metros o, lo que es lo mismo, 40 mil kilómetros. Posteriores comprobaciones demostraron, la Tierra no era una esfera perfecta, sino achatada en los polos y oblonga en el Ecuador, con lo cual la definición resultaba algo imprecisa, al no ser el arco de un grado de meridiano constante dependiendo de la latitud. En cualquier caso, la distancia de un metro se plasmó por primera vez en 1799, en una barra de platino estándar establecida como referente.

Tras varios intentos poco operativos o erróneos en 1983 -17ª Conferencia de Pesos y Medidas- se decidió que «metro» es la distancia recorrida por la luz en 1/299.782,458 fracción de segundo

Pero tampoco el platino resultó ser fiable al dilatarse o contraerse según la temperatura. Por ello, en 1889, en la Conferencia que hoy nos ocupa, se substituyó la barra original por otra de platino iridiado, que se dilataba y contraía en menor medida. Dicha barra se depositó, junto a la del kilogramo, en los subterráneos de la Oficina de Pesos y Medidas en Sèvres, en las afueras de París.

Aun con una modificación que incorporó la presión atmosférica, la barra de platino iridiado se mantuvo como referente hasta 1960, en que la definición de metro pasó a ser 1.650.763,73 veces la longitud de onda en el vacío de la radiación naranja del átomo de criptón 86 –Kr86, un isótopo del Kr36-.

Tampoco esta fue la definición definitiva. Los posteriores errores detectados en el perfil de la línea espectral del criptón, indujeron a abandonar esta definición, substituyéndola en 1983 -17ª Conferencia de Pesos y Medidas- por la que hoy en día sigue siendo la oficial: distancia recorrida por la luz en 1/299.782,458 fracción de segundo.

 

TAMBIÉN ESTA SEMANA:

Lunes, 28 de septiembre de 1889

En la primera Conferencia General de Pesos y Medidas que tuvo lugar en París (Francia), se establecía la definición del metro como la distancia que mediaba entre dos marcas señaladas en una barra de platino iridiado en el punto de fusión del hielo.

Martes, 29 de septiembre de 480 a.C.

En el marco de la II Guerra Médica, la flota ateniense comandada por Temístocles, derrotaba a la persa en la batalla de Salamina. Se considera que esta victoria invirtió el curso de la guerra a favor de los griegos. Al año siguiente, los espartanos vencían a los persas en Platea y expulsaban definitivamente a los invasores del suelo griego.

Miércoles, 30 de septiembre de 1977

Los Estados Unidos anunciaban la cancelación del Proyecto Apolo.

Jueves, 1 de octubre de 1958

Con la victoria de los comunistas tras la guerra civil, y la huida de los restos del ejército nacionalista del Kuomintang a Taiwán, Mao Zedong proclamaba la República Popular China.

Viernes, 2 de octubre de 1835

Con una escaramuza que se conoció luego como la batalla de González, comenzaba la guerra de la independencia de Texas contra México. Texas fue un estado independiente hasta 1845, en que se integró en los Estados Unidos.

Sábado, 3 de octubre de 1990

El gobierno de la República Democrática Alemana declaraba oficialmente la autodisolución del país, y si integración en la República Federal de Alemania. Se culminaba con ello el proceso de reunificación de Alemania.

Domingo, 4 de octubre de 1582

En Roma, el papa Gregorio XIII decretaba la adopción oficial del calendario «gregoriano». El día siguiente al 4 de octubre fue el 15 de octubre, en aplicación de la corrección por los desajustes acumulados durante los mil quinientos años anteriores.

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