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Nuevo método para estudiar la materia oscura

La materia oscura —una sustancia invisible y extraña que se cree que mantiene unidas las galaxias— sigue siendo uno de los mayores misterios astrofísicos. Un equipo de científicos ha creado una técnica nueva para medir la materia oscura en el núcleo de galaxias enanas. ¿El secreto de su éxito? Los cúmulos estelares.

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Cúmulos de galaxias tras el Big Bang

Los telescopios ALMA y APEX han buceado en las profundidades del espacio — hacia la época en la que el Universo tenía una décima parte de su edad actual — y han sido testigos de los inicios de una gigantesca aglomeración cósmica: la inminente colisión de jóvenes galaxias con estallido de formación estelar.

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Icarus, la estrella más distante

Un equipo internacional con participación del CSIC ha descubierto la estrella más distante observada hasta la fecha. Existió sólo 4.400 millones de años después del Big Bang, cuando el universo era una tercera parte de su edad actual. Icarus, que es como se ha denominado, se encuentra en una galaxia muy alejada, detrás del cúmulo de galaxias MACS J1149-2223.

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Relación entre agujeros negros y galaxias anfitrionas

Un equipo de astrónomos del Observatorio ALMA en Atacama estudian la relación entre agujeros negros supermasivos y las galaxias que los alojan. Los últimos hallazgos revelan que existe correlación entre la masa del agujero negro y la de su galaxia. De esto se deduce que evolucionaron juntos e interactuaron, un fenómeno conocido como coevolución.

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Núcleos galácticos activos

Casi todas las galaxias esconden enormes agujeros negros en su centro. Hacía tiempo que los investigadores sabían que mientras más masiva fuera una galaxia, más masivo sería su agujero negro. Suena lógico a primera vista, pero, considerando que las galaxias huéspedes son hasta 10.000 millones de veces más grandes que sus agujeros negros, es muy difícil que dos objetos de tamaños tan diferentes afecten directamente el uno al otro. De ahí la siguiente pregunta: ¿cómo puede desarrollarse semejante relación?

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Minigalaxias ordenadas

Un equipo de astrónomos observó un período que transcurrió poco después del Big Bang, y detectó torbellinos de gas en algunas de las primeras galaxias que se formaron en el Universo. Estas “recién nacidas” (observadas tales como eran hace unos 13.000 millones de años) surgieron formando vórtices similares a nuestra Vía Láctea.

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Nueva clasificación de galaxias según su órbita

Investigadores del Instituto Astrofísica de Canarias (IAC) desarrollan un mapa con 300 galaxias cercanas a la Vía Láctea, clasificadas primando la forma en la que se mueven sus estrellas en detrimento de la clasificación morfológica utilizada hasta la fecha. La iniciativa se enmarca en el proyecto CALIFA.

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Galaxias que se alimentan de galaxias

La mayor parte de la información que poseemos sobre el halo estelar de la Vía Láctea proviene de su parte interna, que podemos observar cerca de la vecindad solar. Pero, por primera vez, se han sondeado las propiedades químicas de las regiones más distantes del halo externo de nuestra galaxia con un análisis espectroscópico de alta resolución en el visible de una muestra de 28 estrellas gigantes rojas a gran distancia del Sol.

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De las antiguas galaxias al Universo de hoy

Los astrónomos creían que las primeras galaxias, aquellas que se formaron unos cientos de millones de años después del Big Bang, tendrían muchas similitudes con las galaxias enanas que vemos hoy en el Universo cercano. Sin embargo, las observaciones realizadas recientemente por ALMA revelaron sorprendentes ejemplares de galaxias masivas llenas de estrellas correspondientes a una época en que el Cosmos tenía menos de mil millones de años.

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‘Arrancadas’ por fuerzas de marea

Nuestra Galaxia, la Vía Láctea, posee dos pequeñas galaxias “satélite” a su alrededor: las Nubes de Magallanes. Solo visibles desde el Hemisferio Sur, la Pequeña y la Gran Nube de Magallanes parecen dos objetos aislados, pero, en realidad, ambas galaxias están unidas por una estructura de gas: el Puente de Magallanes. El material de dicho puente ha sido arrancado de las Nubes de Magallanes como consecuencia de interacciones entre ambas.

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Estrellas que se apagan

Más de la mitad de las galaxias que vemos, principalmente las espirales, están formando estrellas activamente ahora mismo. Sin embargo, existe una discordancia entre la predicción teórica y la observación que ha obligado a investigar más de cerca los procesos que pueden retrasar el ritmo al que nacen las estrellas, conocidos como procesos de “supresión de la formación estelar”. Un estudio apunta al papel del campo magnético como responsable de decelerar el ritmo de formación de este tipo de estrellas en el centro de las galaxias.

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Encuentro entre dos galaxias

Aunque al mirar al cielo nocturno veamos una bóveda repleta de puntos brillantes, lo cierto es que las distancias entre los objetos cósmicos, al igual que el Universo, son inmensas. Por ejemplo, nuestra galaxia y la más próxima, la Vía Láctea y Andrómeda, respectivamente, distan 2,5 millones de años luz, aunque eventualmente acabarán fusionándose. ¿Qué probabilidad hay de apuntar al cielo con un telescopio y observar dos de estos objetos “chocar”? ¿Y encontrarlas muy lejos, cuando el Universo era muy joven? Es difícil, pero no imposible.

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En busca del universo primigenio

Todo partió de una de las cuestiones más fundamentales de la cosmología, ¿cómo formaron y reionizaron el universo las primeras fuentes luminosas? Tras cinco años de trabajo y gracias a estudios exhaustivos del cielo, el proyecto COSMIC-DAWN dio un paso importante hacia la resolución de esta duda y, en consecuencia, hacia la comprensión de cómo pasó el universo desde la «edad oscura» a su estado tal y como lo conocemos.

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Fábrica de polvo

Entre los restos de una estrella que explotó se encuentra un denso puñado de moléculas y polvo formado tras el enfriamiento de la supernova, descubierta en 1987. Un equipo de astrónomos usó ALMA para realizar un mapeo de estas nuevas moléculas y producir una imagen en 3D de alta resolución de esta “fábrica de polvo” que permitió entender mejor la relación entre un joven remanente de supernova y su galaxia anfitriona.

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Formación de estrellas en los outflows galácticos

Un estudio internacional con participación del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) ha revelado la formación de estrellas en los outflows galácticos, las eyecciones de gas que se producen a muy alta velocidad desde las partes centrales de la galaxia hacia el exterior. Aunque existían algunas evidencias observacionales, hasta el momento no se había confirmado este fenómeno. El trabajo se publica en la revista Nature.

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Procesos de formación estelar

Un equipo internacional de astrónomos usó el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) para observar zonas de formación estelar en la galaxia cercana NGC 6822. Las nuevas observaciones revelaron la estructura de nubes de gas incubador de estrellas con un gran nivel de detalle, lo que permitió compararlas con regiones similares de nuestra galaxia. Los resultados indican que las características físicas de los procesos de formación estelar de las galaxias prístinas y de baja masa (a partir de las cuales se forman galaxias más masivas) pueden ser iguales a las de nuestra propia galaxia.

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Nacimiento y muerte de las primeras estrellas

Un equipo de astrónomos ha utilizado ALMA para detectar una enorme masa de brillante polvo de estrellas en una galaxia vista cuando el universo tenía sólo el cuatro por ciento de su edad actual. Esta galaxia fue observada poco después de su formación y es la galaxia más distante en la que se ha detectado polvo. Esta observación es también la detección de oxígeno más distante en el universo. Estos nuevos resultados proporcionan información acerca del nacimiento y la explosiva muerte de las primeras estrellas.

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Nuestra vecindad galáctica

Hace menos de un siglo aún se discutían las dimensiones del Universo, siendo la creencia generalizada que éste se limitaba a nuestra galaxia. Hoy en día sabemos que la Vía Láctea no es más que una entre doscientas mil millones y que las galaxias, por efecto de la gravedad, forman familias más o menos numerosas. La nuestra se denomina “Grupo Local”.

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