Thomas Jefferson

Thomas Jefferson por Rembrandt Peale en 1800. / Wikimedia

Tal día como hoy… 13 de abril de 1743 nacía Thomas Jefferson

 

El 13 de abril de 1743 nacía en Shadwell (Virginia), Thomas Jefferson. Intelectual, político, autor de la Declaración de Independencia de los Estados Unidos y tercer presidente del país. Está considerado uno de los Padres Fundadores de la nación americana, junto a George Washington, Benjamin Franklin, John Adams…

 

CV / Era el tercero de los ocho hijos de una familia de hacendados propietarios de plantaciones. Estudió en la escuela local y a los nueve años empezó a aprender por su cuenta latín, griego y francés. A los 14 años quedó huérfano de padre y heredó una hacienda de 20km2 y decenas de esclavos. Allí hizo construir en la cima de una colina la que sería su mansión, que con el tiempo se convertiría en la mítica Monticello, un edificio neoclásico inspirado en la arquitectura de Andrea Palladio. Por ello se le conoció como «el sabio de Monticello».

Su modelo social, a diferencia de lo que se suele creer comúnmente hoy en día cuando se evoca su pensamiento, era el de una república agraria, de granjeros y ciudadanos libres

Dueño de una vasta fortuna que le permitía vivir sin ningún tipo de estrechez económica, decidió proseguir sus estudios en Williamsburg, donde se introdujo en los empiristas británicos –Bacon, Locke, Hume…-, de los que tomó buena parte de su pensamiento filosófico y político. Estudió también la obra de Isaac Newton. Se graduó en Derecho en 1762 y pasó a ejercer como abogado en Virginia.

Jefferson fue un hombre de la Ilustración, con un ideal de república democrática en gran parte inspirado en Rousseau, pero con un cuerpo legislativo más tomado de Montesquieu y Voltaire. Su modelo social, a diferencia de lo que se suele creer comúnmente hoy en día cuando se evoca su pensamiento, era el de una república agraria, de granjeros y ciudadanos libres. Desconfiaba de las concentraciones urbanas y, de alguna manera, la descripción que nos hará Tocqueville del país en ‘La Democracia en América’ se corresponde en gran medida al modelo jeffersoniano.

Participó activamente en la guerra de la Independencia contra Inglaterra, tras la cual ejerció diversos cargos. Fue gobernador de Virginia (1779-1781), embajador en Francia (1785-1789), secretario de estado (1790-1793) –bajo la presidencia de Georges Washington-, vicepresidente (1797-1801) –con John Adams-, y presidente de los EEUU (1801-1809). Durante su periodo como presidente, se llevó a cabo la compra de la Luisiana a Francia. En total, casi 2,5 millones de km2.

Participó activamente en la guerra de la Independencia contra Inglaterra, tras la cual ejerció diversos cargos

A continuación, promovió varias expediciones para la exploración y cartografía de los nuevos territorios, con vistas a su posterior colonización, tales como la famosa expedición Lewis-Clark –que llegó hasta el nacimiento del Missouri-, con carácter previo a la cual el propio Jefferson instruyó en cartografía a los expedicionarios. También, en el contexto de las guerras napoleónicas, durante su presidencia se deterioraron aún más las relaciones con la antigua metrópolis, Gran Bretaña, que después de su presidencia llevaron a la guerra de 1815.

Tras dejar la presidencia, siguió activo en la vida pública norteamericana, llevando a cabo la fundación de la Universidad de Virginia, la obra de la cual siempre se sintió más orgulloso, cuyos edificios diseñó él mismo como arquitecto. En su visión del modelo educativo, cualquier ciudadano podía acceder a la Universidad con el único criterio de su capacidad intelectual.

Desde la consideración de Jefferson como un teórico y práctico padre de la democracia, su actitud hacia la esclavitud y la población negra ha sido objeto de controversias, con frecuencia aquejadas de «presentismo». Jefferson tuvo esclavos desde que nació hasta su muerte. Durante su estancia en París estuvo siempre acompañado de un séquito de esclavos, a los cuales hizo aprender francés. También en París es probable que iniciara una relación con una de sus esclavas,  Sally Hemings, cuyos cuatro hijos fueron puestos en libertad, y que se ha dicho que podrían ser hijos de Jefferson, sin que él los reconociera nunca. Durante su presidencia emitió un polémico decreto que impedía a los ciudadanos negros libres trabajar en el servicio público de correos. Si era o no partidario de la esclavitud es algo que no se sabe, aunque probablemente la consideraba «inevitable». En realidad, fueran o no sus designios, lo cierto es que con el tiempo, su modelo derivó más hacia el agrarismo sureño que hacia el industrialismo del norte.

Thomas Jefferson murió arruinado en Charlottesville (Virginia), el 4 de julio de 1828, día del aniversario de la declaración de independencia norteamericana

En cualquier caso, Jefferson sigue siendo un referente para los norteamericanos. En cierta ocasión, el presidente John F. Kennedy reunió en la sala oval de la Casablanca a un nutrido grupo de Premios Nobel norteamericanos. Y dijo: “Señores, esta es la vez que se ha concentrado más inteligencia en este despacho desde los tiempos en que Thomas Jefferson cenaba aquí solo”.

Thomas Jefferson murió arruinado en Charlottesville (Virginia), el 4 de julio de 1828, día del aniversario de la declaración de independencia norteamericana. Fue enterrado en Monticello, su refugio de siempre.

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