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Un impulso renovado en la lucha contra la tuberculosis

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Especialistas en biomedicina españoles participan en un proyecto que pretende avanzar hacia el descubrimiento de una vacuna contra la tuberculosis.

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Gracias a fondos europeos, un equipo de investigadores trabaja para dar con una vacuna que combata una de las enfermedades más pertinaces del mundo, la tuberculosis. Esta enfermedad infecciosa, que se transmite por el aire, se cobra una vida cada veinticuatro segundos. En 2013 se registraron entre 1,3 y 1,5 millones de muertes por esa causa, concentradas en países en vías de desarrollo.

Esta enfermedad infecciosa, que se transmite por el aire, se cobra una vida cada veinticuatro segundos

Un diagnóstico deficiente y la creciente resistencia a los fármacos han agudizado la necesidad de implantar un sistema de prevención eficaz que permita mantener a raya este mal. De ahí que la Unión Europea concediera, a través de su régimen de financiación 7PM, fondos por valor de 4,6 millones de euros a un grupo de científicos para llevar a cabo el proyecto BIOCAPS, consagrado a combatir la que es la segunda enfermedad infecciosa más mortífera, después del VIH.

El objetivo primordial de BIOCAPS, iniciado en febrero de 2013, consistía en reforzar el Instituto de Investigación Biomédica de Vigo (IBIV), reuniendo los recursos sanitarios, científicos y tecnológicos necesarios para hacer frente a retos fundamentales para la sociedad. Gracias a este proyecto, que finalizará oficialmente en julio de 2016, el IBIV ya se ha afianzado como un socio dinámico dentro del Espacio Europeo de Investigación (EEI).

Ello dio a los científicos del IBIV la oportunidad de combatir la tuberculosis en cooperación con especialistas de otros siete países europeos. Ahora, a través de Horizonte 2020, el nuevo programa de investigación de la UE, se ha otorgado una financiación próxima a 8 millones de euros a un nuevo proyecto coordinado por el St. George’s Hospital de la Universidad de Londres (Reino Unido).

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Búsqueda de biomarcadores

El equipo de expertos que militan en el proyecto inició la búsqueda de biomarcadores de respuestas inmunitarias protectoras frente a la tuberculosis. Ello supone un paso clave de cara al desarrollo de una vacuna eficaz. Los biomarcadores son sustancias indicativas de cierto estado biológico, concretamente, de cómo reacciona determinado individuo a una infección dada.

Los biomarcadores son sustancias indicativas de cierto estado biológico, concretamente, de cómo reacciona determinado individuo a una infección dada

Examinando tales biomarcadores se puede medir el grado de eficacia de un tratamiento, pero aún se carece de biomarcadores adecuados relativos a la tuberculosis; de ahí que el proyecto deba empezar por esa labor.

La fase siguiente del proceso consistirá en ensayos. Se seleccionará a pacientes en Galicia para estudiar su sistema inmunitario y hallar biomarcadores. Esto servirá para resolver uno de los mayores enigmas que plantea esta enfermedad: por qué algunas personas se infectan y otras no, y por qué solamente el diez por ciento de los infectados acaban por desarrollar la enfermedad.

Galicia es una ubicación idónea para tales ensayos, ya que ocupa el quinto puesto en España en número de casos de tuberculosis y el segundo puesto —por detrás de Melilla— en cuanto a prevalencia del mal, con 24,1 casos por 100 000 habitantes. En consecuencia, se considera que la enfermedad posee una tasa de incidencia elevada, teniendo en cuenta el nivel de desarrollo socioeconómico de esta comunidad.

La única vía de solución para que esta enfermedad pase a ser un problema sanitario menor, en Galicia y en el resto del planeta, pasa por desarrollar una vacuna eficaz. Se espera que los avances logrados a través de BIOCAPS contribuyan notablemente a hallar una solución a largo plazo.

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