Una estrella devora a su planeta

«Cabe esperar un destino similar para los planetas interiores de nuestro Sistema solar cuando el Sol se convierta en una gigante roja y se expanda hasta llegar a la órbita de la Tierra dentro de unos 5 000 millones de años»

Descubren un planeta devorado por su estrella envejecida

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Un equipo internacional de astrónomos ha hallado indicios de la destrucción de un planeta por su estrella envejecida. Los científicos, dirigidos por la Universidad Estatal de Pensilvania (Estados Unidos), han demostrado que el planeta ahora desaparecido fue «devorado» por su estrella cuando ésta alcanzó una edad avanzada y se convirtió en una «gigante roja».

Presentado en Astrophysical Journal Letters, el estudio fue financiado en parte por el proyecto Planes («Desentrañar la evolución de sistemas planetarios»), al que se otorgó una prima europea de regreso Marie Curie por valor de 100 000 euros al amparo del Séptimo Programa Marco (7PM) de la UE.

«Cabe esperar un destino similar para los planetas interiores de nuestro Sistema solar cuando el Sol se convierta en una gigante roja y se expanda hasta llegar a la órbita de la Tierra dentro de unos 5 000 millones de años», explicó Alexander Wolszczan, profesor de Astronomía y Astrofísica de la Cátedra Evan Pugh de la Universidad Estatal de Pensilvania y uno de los autores del trabajo.

Telescopio Hobby-Eberly. Imagen: Wikipedia

Los astrónomos, de Polonia, España y Estados Unidos, llegaron a la conclusión de la destrucción del planeta extrasolar tras examinar con el Telescopio Hobby-Eberly la vieja estrella y buscar planetas a su alrededor. Así descubrieron la extraña composición química de la estrella y un planeta masivo en una órbita sorprendentemente elíptica alrededor de la misma estrella gigante roja, llamada BD+48 740, que es más antigua que el Sol y tiene un radio alrededor de once veces más grande.

«Nuestro análisis espectroscópico revela que esta estrella gigante roja, BD+48 740, contiene una cantidad anormalmente alta de litio, un elemento raro creado principalmente durante el Big Bang hace 14 000 millones de años», explicó la autora principal, Monika Adamow de la Universidad Nicolás Copérnico de Polonia.

Según estos astrónomos, el litio se destruye fácilmente en las estrellas, por lo que su abundancia en una estrella tan antigua es inusual. «Los teóricos han identificado sólo unas pocas circunstancias muy específicas, además del Big Bang, en las cuales se puede crear litio en las estrellas», aclaró el Dr Wolszczan. «En el caso de BD+48 740, es probable que la producción de litio fuera desencadenada por una masa del tamaño de un planeta que hubiera sido devorado por la estrella y se hubiera calentado durante su digestión.»

Con respecto a la órbita tan elíptica del planeta recién descubierto en torno a la estrella, los autores señalaron que este planeta gira alrededor de la estrella en una órbita que es sólo un poco más ancha que la de Marte en su punto más estrecho, «pero es mucho más amplia en su punto más lejano», explicó Andrzej Niedzielski, de la citada universidad polaca. «Estas órbitas son poco comunes en los sistemas planetarios alrededor de estrellas evolucionadas y, de hecho, la órbita de BD+48 740 es la más elíptica detectada hasta ahora.»

Debido a que las interacciones gravitacionales entre los planetas son responsables de órbitas tan peculiares, los astrónomos sospechan que «la caída del planeta perdido hacia la estrella antes de que se convirtiera en una gigante podría haber transferido una enorme cantidad de energía al planeta masivo superviviente que lo habría desplazado hacia una órbita excéntrica similar a la del vuelo de un boomerang».

«El hallazgo de un planeta siendo devorado por una estrella es una proeza casi improbable de lograr debido a la velocidad relativa del proceso, pero la existencia de tal colisión se puede deducir por la forma en que afecta a la composición química estelar», adujo Eva Villaver, de la Universidad Autónoma de Madrid. «La órbita tan alargada del planeta masivo que hemos descubierto en el entorno de esta gigante roja contaminada por litio es justamente el tipo de indicio que delata la destrucción de un planeta por su estrella.»

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