Urano

Urano

El 13 de marzo de 1781, Herschel observó un cuerpo celeste hasta entonces no registrado. / Imagen: Urano comparado con la Tierra (Wikimedia)

Tal día como hoy… 13 de marzo de 1781, William Herschel descubría Urano

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El 13 de marzo de 1781, el astrónomo alemán afincado en Inglaterra, William Herschel (1738-1822), descubría el planeta Urano, el séptimo del sistema solar. Fue el primer planeta hallado por medio del telescopio, aunque Galileo había localizado también con uno los satélites de Júpiter un siglo y medio antes.

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CV / Friedrich Wilhelm Herschel había nacido en Hannover, por entonces Sacro Imperio Romano Germánico, un pomposo nombre heredado del pasado desde los tiempos de Carlomagno, que a finales del siglo XVIII era una entidad políticamente testimonial a la que restaban un cuarto de siglo para que Napoleón la enviara directamente a la Historia.

Trabajando primero como organista y después como director de la orquesta de Hannover, descubrió su auténtica vocación al leer un libro de astronomía: El estudio de los cielos

Herschel no empezó como astrónomo, sino como músico, convirtiéndose desde su juventud en un virtuoso del oboe en la banda militar del estado de Electorado de Hannover (Brunswick-Lunemburgo). Al estallar la Guerra de los Siete Años y tras comprobar los estragos de la guerra, optó por emigrar a Inglaterra, instalándose en Bath. Allí, ganándose la vida primero como organista y poco después como director de la orquesta de la ciudad, descubrió su auténtica vocación al leer un libro de astronomía: El estudio de los cielos.

Estudió a fondo los conocimientos astronómicos de la época y se aprestó también a construir sus propios telescopios, optando por los reflectores, frente a los refractores más tradicionales. El 13 de marzo de 1781, observó un cuerpo celeste hasta entonces no registrado, que pensó en principio que sería un cometa, pero que poco después se confirmó como el séptimo planeta del sistema solar, situado al doble de distancia que Saturno. Sería Urano, aunque en principio no se le denominó con este nombre.

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Baile de nombres para el séptimo planeta

Herschel bautizó al nuevo planeta con el nombre de Georgium Sidus, en homenaje al rey británico Jorge III. Habiendo admitido la comunidad astronómica la existencia del nuevo planeta descubierto por Herschel, y acaso por la relativa impopularidad del monarca, que acababa de perder por su intransigencia las colonias americanas de las cuales surgieron los Estados Unidos, se propuso un cambio de nombre. El francés Lalande propuso llamarlo «Herschel» en honor a su descubridor, mientras que el alemán Bode propuso seguir con la tradición mitológica denominándolo «Urano». Al fin y al cabo, Urano era el padre de Saturno, quien lo era a su vez de Júpiter, cuya extensa prole divina incluía a Marte, Venus y Mercurio. Bisabuelo, abuelo, padre e hijos configuraban así el Sistema Solar junto a la Tierra. Que luego Neptuno y Plutón rompieran el orden genealógico por ser hermanos de Júpiter no es aquí algo relevante al pensarse que Urano iba a ser el último planeta del Sistema Solar.

Herschel bautizó al nuevo planeta con el nombre de Georgium Sidus, en homenaje al rey británico Jorge III, pero finalmente y tras varias propuestas pasó a llamarse Urano

En Europa y América se impuso desde un buen principio el nombre de «Urano», no así en Inglaterra, cuyo almanaque náutico siguió con la denominación «planeta Jorge» hasta 1850. Fue John Couch Adams quien consiguió que Inglaterra adoptara oficialmente el nombre de «Urano», quedándose el pobre rey Jorge sin su planeta homónimo.

Urano es el tercero de los planetas exteriores del Sistema Solar -los que están más allá del cinturón de asteroides-. Bajo determinadas condiciones es visible sin necesidad de telescopio, pero debido a su baja luminosidad y a la lentitud de su movimiento, no fue considerado un planeta hasta las observaciones de Herschel. Su período orbital sideral es de 30.799,095 días, que equivalen a 84,323 años. Su temperatura media es de 68ºK, es decir, -205ºC.

Urano dejó de ser considerado el planeta del Sistema Solar más alejado del Sol al descubrirse Neptuno en 1846, y posteriormente Plutón en 1930.

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También un 13 de marzo se cumplen estas otras efemérides

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