Se espera que el sistema genere cerca de 90 000 millones de euros de beneficios adicionales para la industria durante los próximos 20 años.

Lanzados los primeros satélites del sistema inteligente de navegación de la UE Galileo

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El viernes 21 de octubre se dio un paso histórico con el lanzamiento de la primera pareja de satélites del sistema europeo de navegación global Galileo desde el puerto espacial de la Agencia Espacial Europea (ESA) en Kourou (Guayana Francesa).

Europe's Galileo constellation Credits: ESA-J. Huart.

El programa Galileo tratará de dar a ciudadanos y empresas acceso directo a una señal de navegación por satélite europea.

Ambos satélites alcanzaron su órbita objetivo, a 23 222 km de altitud, 3 horas y 49 minutos después del despegue gracias al histórico cohete ruso Soyuz, el mismo en el que viajaron el Spútnik y Yuri Gagarin.

Este ha sido el primer Soyuz en despegar desde un cosmódromo que no fuera los de Baikonur (Kazajstán) o Plesetsk (Rusia).

Al despegar desde cerca del ecuador, la versión europea de Soyuz puede poner en órbita de transferencia geoestacionaria (GTO, la habitual para los satélites comerciales de telecomunicaciones) hasta 3 toneladas de material, un incremento sustancial comparado con las 1,7 toneladas que es capaz de lanzar desde Baikonur.

«Este lanzamiento representa mucho para Europa: hemos puesto en órbita los primeros dos satélites de Galileo, un sistema que posicionará a nuestro continente en “primera división” en el sector estratégico de la navegación por satélite, un campo con grandes perspectivas económicas», declaró Jean-Jacques Dordain, Director General de la ESA.

Los dos satélites Galileo a bordo del Soyuz son los componentes pioneros de la nueva constelación Galileo, destinada a generar un sistema de navegación por satélite inteligente.

Credits: ESA -. P. Carril, 2011.

Forman parte de la fase de Validación en Órbita (IOV), que permitirá probar a fondo los segmentos espacial, terreno y de usuario del sistema Galileo antes del lanzamiento definitivo.

A ellos se sumarán otros 28 y se espera que el sistema proporcione grandes beneficios económicos e inspire crecimiento e innovación.

El Vicepresidente de la Comisión Europea Antonio Tajani, responsable de industria y emprendimiento, ha declarado: «Este momento es motivo de orgullo para todos los europeos; el lanzamiento de hoy demuestra la capacidad de Europa en el ámbito de las actividades espaciales. Insto a la industria europea y a las PYME a aprovechar sin demora las importantes oportunidades económicas que ofrece este sistema: las animo a innovar. Los ciudadanos europeos pueden prepararse: Galileo está a punto de ser parte de su vida cotidiana.»

Una vez el sistema esté instalado y en perfecto estado de funcionamiento, a partir de 2014, permitirá ejecutar servicios mejorados que van desde una navegación automovilística precisa, una gestión efectiva del transporte por carretera, misiones de búsqueda y salvamento, transacciones bancarias más seguras y mayor fiabilidad del suministro eléctrico.

Aunque no siempre se tengan presentes, estos servicios se basan en gran medida en tecnologías de navegación por satélite para funcionar con eficiencia. Se espera que el sistema genere cerca de 90 000 millones de euros de beneficios adicionales para la industria durante los próximos 20 años.

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Galileo vs GPS

El sistema europeo de navegación por satélite Galileo es un sistema civil, al contrario que el Sistema de Posicionamiento Global (GPS) utilizado en Estados Unidos y gestionado por el ejército. Galileo y GPS son compatibles e interoperables.

Los satélites ya están siendo controlados por un equipo conjunto de la ESA y de la agencia espacial francesa CNES. Los próximos dos satélites de la constelación Galileo, con los que se completará el cuarteto IOV, serán lanzados a mediados de 2012.

Jean-Jacques Dordain explicó que el lanzamiento simboliza «la cooperación entre la ESA y Rusia, con una intensa colaboración esencial de Francia; y la cooperación entre la ESA y la Unión Europea en una iniciativa conjunta con esta última.»

Y añadió: «Este lanzamiento consolida el papel crucial de Europa en la cooperación espacial a nivel global. Nada de esto hubiera sido posible sin la visión y el compromiso de los Estados miembros de la ESA.»