El primer dato histórico de la poliomielitis lo tenemos en una estela funeraria egipcia del siglo XV a.C / Imagen: A la izda una niña recibiendo la vacuna oral contra la poliomielitis y Jonas Edward Salk a la dcha

Tal día como hoy… 26 de marzo de 1953, se anunciaba la vacuna contra la polio

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El 26 de marzo de 1953, el médico e investigador estadounidense Jonas Edward Salk (1914-1995) anunciaba el descubrimiento de la vacuna contra la polio. Había nacido en Nueva York, hijo de una familia inmigrante ruso-judía, y se licenció en Medicina por la Universidad de dicha ciudad. Desde 1947 había empezado a investigar una vacuna contra la polio, que estaba considerada por entonces como una de las más devastadoras entre la población infantil.

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CV / La poliomielitis, más comúnmente conocida entre el gran público como «polio» o también «parálisis infantil», era una enfermedad infecciosa que atacaba al sistema nervioso y que contraían principalmente los niños, aunque no exclusivamente. En su forma más aguda causa la inflamación de las neuronas motoras de la médula espinal y del cerebro, produciendo parálisis y atrofia. Puede causar la muerte y sus secuelas acostumbran a ser parálisis permanentes y/o deformidades. Se transmite por secreciones respiratorias o por la ruta fecal oral –agua en contacto con heces, alimentos regados con aguas fecales…- y su naturaleza altamente contagiosa causaba estragos cada vez que se producía un brote epidémico. En el 95% de los casos, además, es asintomática.

La poliomielitis, era una enfermedad infecciosa que atacaba al sistema nervioso y que contraían principalmente los niños, aunque no exclusivamente

El primer dato histórico de la poliomielitis lo tenemos en una estela funeraria egipcia del siglo XV a.C., en la cual se puede distinguir a un personaje con una pierna manifiestamente más delgada que la otra. Más modernamente, el médico inglés Michael Underwood que se refirió a la polio en 1789 como una debilidad de las extremidades inferiores. En 1840, el alemán Jakob Heine destacó sus aspectos clínicos y estableció la relación con la médula espinal. En 1908, dos médicos austríacos, Karl Landsteiner -descubridor de los grupos sanguíneos y Premio Nobel en 1930- y Erwin Popper identificaban el poliovirus.

En 1949, John F. Enders (1897-1985) consiguió en laboratorio que los virus crecieran dentro de los tejidos. A partir de esta técnica, Salk consiguió obtener una vacuna inyectable efectiva para los tres tipos conocidos de poliomielitis. Empezaron con ello las vacunas masivas. Años después, en 1964, Albert B. Savin (1906-1993) desarrolló otra vacuna que, a diferencia de la de Salk, se administraba por vía oral. Fue la famosa vacuna del terroncillo de azúcar.

Como consecuencia de las masivas campañas de vacunación, la poliomielitis empezó a erradicarse de las regiones del mundo más avanzadas, aunque seguían persistiendo focos. A partir de 1988, la OMS –Organización Mundial de la Salud- inició una campaña para erradicarla definitivamente de la Tierra. En 1994, el continente americano era declarado libre de polio; en el año 2000 la mayor parte de Asia; en el 2002 Europa… En el año 2006, la OMS declaró que solo quedaban 4 países en el mundo donde la enfermedad seguía siendo endémica: Nigeria, India, Paquistán y Afganistán.

De conseguir erradicarla completamente, la poliomielitis será la tercera enfermedad infecciosa eliminada, después de la viruela y la peste bovina. El objetivo aún está lejos de conseguirse, máxime cuando se han detectado nuevos brotes en zonas donde se consideraba erradicada. Para que una enfermedad se considere erradicada de un territorio, han de transcurrir tres años sin que se produzca ningún caso.

En el 2014 se registraron todavía 359 casos de polio en el mundo, en el 2016, 37 casos notificados

Según la doctora Gro Harlem Bruntland (n. 1939) –directora de la OMS en 1988, y posteriormente primera ministra noruega- cuando se inició la campaña, la polio dejaba cada día a mil niños paralíticos en todo el mundo. Doce años después, había solo mil casos de polio al año.

Muchos personajes históricos contrajeron en su momento la poliomielitis, como sería el caso del emperador romano Claudio –famoso por su deformidad-; la pintora y artista mexicana Frida Kalho (1907-1954), que la contrajo a los 6 años y le dejó una pierna más delgada que la otra; el físico Robert Oppenheimer (1904-1967), padre de la bomba atómica; el presidente Franklin Delano Roosevelt (1882-1945);  o también John Weissmüller (1904-1984), al cual el médico recomendó natación… convirtiéndose en campeón olímpico, el primero en bajar del minuto en los 100m., además del más afamado Tarzán cinematográfico de la historia del cine.

En el 2014 se registraron todavía 359 casos de polio en el mundo, en el 2016, 37 casos notificados (http://www.who.int/mediacentre/factsheets/fs114/es/ ).

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También un 26 de marzo se cumplen estas otras efemérides

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